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Todd McLellan saca de la lona a Los Angeles Kings ensangrentados


Técnicamente, los playoffs de la Copa Stanley comienzan el 2 de mayo.

Pero el calendario en el vestidor de Los Angeles Kings es un poco diferente. Parece constar de sólo dos días: hoy y mañana.

Casi se puede escuchar al entrenador en jefe Todd McLellan exhalar mientras nos ponemos al día con el teléfono durante un raro descanso en su agenda que ve dos días entre juegos. Es la primera vez desde el 19 al 22 de marzo que sucede.

“Finalmente podemos respirar”, dijo McLellan. «Lo necesitamos.»

Entonces, podría pensar que con un poco de espacio para «Aaaahhhh», podría haber una tentación de hacer un balance, tal vez retroceder como se hace en una casa en construcción y asentir con aprobación.

Y, sin duda, a McLellan se le ha preguntado sobre el estado de los sorprendentes Kings y ha habido discusiones sobre todo eso en las oficinas de los Kings. Pero esas discusiones no tienen lugar, y de alguna manera realmente no tienen lugar, entre los propios jugadores.

“Nosotros, al menos yo hemos (tenido las discusiones), con los medios y la gerencia donde hablamos sobre las oportunidades que se han creado a través de nuestro fuerte juego durante la temporada, pero también a través de las lesiones”, dijo McLellan a Daily Faceoff esta semana. “Y todo eso es muy bueno para nuestro equipo.

“Pero para realmente sentarnos y evaluar y revisar, estamos viviendo el día a día en este momento. Hemos estado tapando tantos agujeros con niños de las menores, pasando por tantas lesiones, que no hemos tenido tiempo de reducir la velocidad, y tal vez eso haya sido algo realmente bueno para nosotros. Vivimos el día a día y probablemente haya sido una buena receta para nuestro grupo”.

Con aproximadamente tres semanas para el final de la temporada regular, los Kings no solo están bien posicionados para regresar a los playoffs por primera vez desde 2018, sino que también podrían terminar con la ventaja de jugar en casa en la primera ronda. Esto a pesar de haber perdido 362 juegos masculinos por lesiones a principios de esta semana, un total que aumenta con cada juego que pasa debido a sus problemas de salud continuos.

Muchas cosas pueden cambiar en las últimas tres semanas de la temporada regular, pero es justo decir que, de los 16 equipos que probablemente se clasificarán para una oportunidad en la Copa Stanley el 2 de mayo, los Kings eran el equipo que menos se esperaba que estuviera en ese campo. si hubiera encuestado a la comunidad de hockey al comienzo de la temporada.

Y eso está perfectamente bien para los Kings.

“Ya estamos en los playoffs”, dijo McLellan. “Esa es la cosa, eso es lo magnífico de dónde estamos ahora. Para nosotros, los playoffs están en este momento. No estamos jugando contra el mismo equipo durante siete juegos seguidos, pero estamos en una situación en la que debemos ganar todas las noches. Y las lecciones que se están aprendiendo, enseñando y absorbiendo, lecciones de playoffs al menos según mi experiencia, ya las estamos ganando o ganando”.

El viaje de los Kings hasta este punto de su evolución proporciona una plantilla sobre cómo navegar la montaña rusa emocional desde el arco de la pobreza a la riqueza y la pobreza.

Desde 2012 hasta 2014, los Kings estuvieron en la cima del mundo del hockey. Ganaron dos Copas Stanley y fueron a una final de la Conferencia Oeste en el medio. Ocuparon una posición destacada en el abarrotado mundo de los deportes y el entretenimiento del sur de California.

Los Kings eran geniales y calientes al mismo tiempo.

Y luego vino el inevitable declive.

Desde su victoria en la Copa en 2014, los Kings han llegado a los playoffs solo dos veces, perdiendo en la primera ronda en ambas ocasiones.

La administración ha cambiado. Los cuerpos técnicos han cambiado.

Cuando McLellan asumió el cargo de entrenador en jefe en 2019, contratado por su ex jugador y ahora gerente general de los Kings, Rob Blake, McLellan sabía para qué se estaba inscribiendo, aunque señala que la decisión de reconstruir a veces es la parte menos abrumadora de una tarea. Me gusta esto.

“El desmontaje es la parte fácil”, dijo McLellan. Porque la gerencia, con el aporte de los entrenadores, decide el horario, quién va, quién entra, cuándo sucede. El crecimiento del equipo o la construcción del equipo a menudo viene en el horario de otra persona, y ese sería el de los jugadores. ¿Qué tan rápido pueden desarrollarse? ¿Qué tan rápido recogen las cosas?

Bueno, eso y encontrar a las personas adecuadas para guiar a esos jugadores en el viaje, ya sean cazatalentos, gerencia, personal de desarrollo y, al final, lo más importante, entrenadores como McLellan.

El nativo de Melville, Sask., entrenado en Swift Current de la Western Hockey League, ganó una Calder Cup con Houston de la American Hockey League, ganó una Stanley Cup en 2008 como parte del personal de Mike Babcock en Detroit y luego llegó a los playoffs en sus primeras seis temporadas como entrenador en jefe de la NHL en San José, llevando dos veces a los Sharks a una final de la Conferencia Oeste.

Pero en sus últimas siete temporadas como entrenador en jefe, McLellan ha estado en los playoffs solo una vez: en Edmonton en 2017 cuando sus Oilers perdieron en la segunda ronda ante Anaheim.

Así que los playoffs también han sido un bien escurridizo para McLellan. El viaje de este equipo de regreso a tener una oportunidad por el gran premio podría parecer tan gratificante para McLellan como lo es para los jugadores, incluso si él nunca lo expresara en esos términos.

“Nunca se trata de mí. Se trata del grupo”, dijo McLellan. “En cuanto a mí, no pienso de esa manera. Sólo un día a la vez. No se trata de que Todd regrese a los playoffs. Ni un poco. Nunca lo pensaría de esa manera. Es el grupo”.

No esperaría menos de McLellan, pero los Kings tal vez más que cualquier otro equipo esta temporada reflejan lo absolutamente crítico que es tener a las personas adecuadas en los lugares correctos en su organización si va a levantarse de la lona.

El equipo ha empleado a 38 jugadores diferentes a partir de esta semana, incluidos 14 defensas diferentes, empatando un récord de franquicia. El 15 de marzo, los seis defensas que comenzaron la temporada en la línea azul de los Kings estaban lesionados.

El equipo perdió al futuro miembro del Salón de la Fama Drew Doughty en el Juego 5 de la temporada regular y Sean Walker, otro defensor entre los cuatro primeros, el siguiente juego.

“Ese fue nuestro momento ‘Holy s-t’. ¿Qué vamos a hacer?» dijo MacLellan. “Y nos tomó un tiempo superarlo y darnos cuenta de que estamos bien. ¿Nos gustaría tenerlos aquí a tiempo completo? Por supuesto que lo haríamos. Pero cuando ocurrió esta serie de lesiones, parecía que perdíamos uno o dos jugadores por noche durante 10 días seguidos”.

Doughty volvió a la acción, contrajo COVID-19 y ahora está lesionado nuevamente. En un momento, el equipo perdió nueve regulares de su alineación diaria.

El personal de McLellan incluye al veterano NHLer Marco Sturm, quien entrenó a Alemania a una medalla de plata en los Juegos Olímpicos de 2018; el veterano jugador y entrenador de la NHL, Trent Yawney; y el muy respetado entrenador de porteros Bill Ranford. Todos han tenido que cambiar la forma en que normalmente habrían abordado sus tareas de entrenador.

“Nos ha obligado a presentar un poco diferente y ajustar un poco diferente. Nuestra estructura ha sido lo único que nos ayudó a salir adelante. El equipo de la Liga Americana juega de la misma manera que jugamos aquí, el idioma en su mayor parte es el mismo, por lo que conectar y jugar es cómodo para muchos de los jugadores que ingresan”, dijo McLellan. “Es el estrés y la presión de estar en la Liga Nacional de Hockey. Y las consecuencias de un error son mayores. La presión es mayor y, como resultado, como entrenadores, donde podemos haber sido más directos con algunas personas, estamos suavizando un poco las esquinas cuando hablamos con ellos. Realmente estamos tratando de acentuar lo positivo. Si alguien cometió un error y tenemos que trabajar para corregirlo, encontremos un buen clip positivo antes de usar el negativo. Y atraparlos haciéndolo bien y luego corregir el mal. Toma más tiempo, toma un poco más de trabajo, pero hemos hecho un esfuerzo consciente para tratar de acentuar los aspectos positivos, crear confianza. Usamos mucho ese término. Crea confianza”.

Si ese no es el tipo de ajuste de entrenador que lo lleva a la boleta del Trofeo Jack Adams, bueno, entonces no estamos seguros de qué es.

El lado positivo que la gente suele mencionar de las lesiones vis a vis es que crea una oportunidad para otra persona. La realidad es que, en muchos casos, esos jugadores no están listos para la oportunidad y los equipos se hunden bajo el peso de la pérdida de piezas críticas. Es natural. Lo que hace que lo que ha sucedido en Los Ángeles sea algo antinatural.

“Creo que hay algo que decir al respecto, porque, con las lesiones que hemos tenido, el grupo en su conjunto, y podría estar llegando, pero el grupo en su conjunto no ha tenido que sentarse y decir ‘ Oh, me pregunto si fulano de tal regresará y si me enviarán. o, ‘Me pregunto si voy a jugar el próximo juego?’ dijo MacLellan. “En su mayor parte, si jugaste la noche anterior, estás pagando de nuevo. Así es como es. Esa es la cantidad de jugadores que tenemos.

“Nos ha permitido crear confianza, entrenador a entrenador, jugador a entrenador, compañero a compañero en estos jugadores jóvenes que han surgido. No tenemos más remedio que tocarlos y ellos han producido. Realmente ha sido un efecto de bola de nieve hasta ahora, pero comenzaremos a recuperar a algunas personas y tendremos que tomar decisiones difíciles, y eso es una señal de progreso en una organización cuando eso sucede. Estamos moviendo la aguja un poco y tenemos que seguir así”.

Hablamos con un cazatalentos con experiencia en el oeste recientemente sobre McLellan y los Kings. El cazatalentos elogió cómo juega el equipo de los Kings y el surgimiento de un jugador como Trevor Moore, quien llegó de Toronto en el canje de Jack Campbell/Kyle Clifford la temporada pasada. Moore lidera al equipo en puntos desde el 1 de diciembre.

“Es un maldito buen jugador para ellos”, dijo el cazatalentos.

También señaló a la selección de draft de los Kings, Jordan Spence, como alguien que ha encajado muy bien en la parte trasera.

«Muy bien», dijo el explorador. “Tienen algunos tipos buenos y astutos que han recogido”.

Durante las próximas tres semanas, es probable que las decisiones que enfrenten McLellan y su personal se vuelvan más difíciles a medida que los jugadores se preparan para volver a la acción.

Matt Roy y Brendan Lemieux están cerca.

Dustin Brown, Blake Lizotte y Andreas Athanasiou están un poco más lejos pero no demasiado. Para los playoffs, es posible que Mikey Anderson y Doughty regresen.

“Ver la evolución de un grupo de jugadores, ver a los jóvenes, viejos y todo lo demás poner un buen juego en el hielo de manera consistente noche tras noche es gratificante para todos”, dijo McLellan. “Desde Jordan Spence, que ha jugado 10 partidos con nosotros, hasta Anze Kopitar, que acaba de jugar sus 1.200el. Agregue el personal de capacitación. El equipo directivo. Exploradores. Todos. Hay una parte que todo el mundo tiene cuando los equipos suben y bajan y hemos estado tan abajo que no ha sido muy divertido. Pero ahora que estamos escalando y evolucionando, hay una pequeña pieza para todos los involucrados. Es bueno ver. Es casi como un salón de clases cerca del final del año donde se están preparando para pasar al siguiente examen. El siguiente grado, por así decirlo.




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