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Juez federal impide que las autoridades de Texas procesen a los funcionarios que fomentan el voto por correo

La orden judicial preliminar marca una victoria para los funcionarios del condado de Harris, hogar de Houston, quienes argumentaron que la controvertida disposición de una nueva ley electoral de Texas les impedía ayudar a los votantes.

El juez del Tribunal Federal de Distrito, Xavier Rodríguez, rechazó los argumentos de la Oficina del Fiscal General de Texas de que bloquear la aplicación de esa disposición podría generar confusión entre los votantes, quienes ya comenzaron a enviar boletas por correo antes de las primarias estatales del 1 de marzo.

La medida cautelar «no afecta ningún procedimiento de votación», escribió Rodríguez. “Simplemente evita la imposición de sanciones penales y civiles contra los funcionarios por alentar a las personas a votar por correo si son elegibles para hacerlo”.

El 18 de febrero es la fecha límite para que los funcionarios electorales de Texas reciban las solicitudes de boletas de voto en ausencia para las elecciones primarias del próximo mes. La votación anticipada en persona comienza el lunes.

La primaria es la primera elección a nivel estatal en Texas desde que los republicanos promulgaron nuevas restricciones radicales en la votación en septiembre pasado, y marca una prueba temprana de cómo los cambios afectarán la participación.

Los funcionarios del condado de Harris, el más poblado del estado, dijeron que la acción judicial del viernes los liberó para comenzar a comunicarse con los votantes elegibles antes de la fecha límite de la próxima semana para recibir solicitudes de boletas por correo.

«Este es un resultado fantástico que beneficiará a los votantes de todo Texas», dijo el fiscal del condado de Harris, Christian Menefee, en un comunicado.

Los problemas han plagado la votación por correo en las últimas semanas, ya que los votantes, y los funcionarios locales, luchan por navegar las nuevas reglas. Los funcionarios electorales dicen que cientos de boletas por correo ya han sido marcadas para un posible rechazo en los últimos días.

La nueva ley de Texas, conocida como SB1, requiere que los votantes que deseen emitir su voto por correo proporcionen información de identificación dos veces: primero al solicitar una boleta por correo en ausencia y luego al enviar la boleta completa.

La identificación que proporciona el votante (un número de identificación de Texas, como un número de licencia de conducir o un número parcial de Seguro Social) debe coincidir con el número que figura en el registro de registro del votante.

En el condado de Harris, el 40% de las boletas por correo recibidas hasta ahora se han marcado como defectuosas, dijeron funcionarios del condado. En todos los casos, excepto en unos pocos, los problemas involucran el nuevo requisito de identificación, dijeron las autoridades.

SB1 convierte en un delito, punible con al menos seis meses de prisión, que un funcionario público solicite a sabiendas «la presentación de una solicitud para votar por correo» de una persona que no la solicitó.

Los funcionarios electorales también enfrentan multas de hasta $10,000 por violar la prohibición.

Isabel Longoria, la principal funcionaria electoral del condado de Harris, presentó una demanda para bloquear la disposición, argumentando que violaba su derecho a la libertad de expresión de la Primera Enmienda. A ella se unió en la demanda Cathy Morgan, una voluntaria que registra votantes en el área de Austin.

El fallo prohíbe a los fiscales en tres condados de Texas, Harris, Travis y Williamson, presentar cargos penales. Y prohíbe que esos condados y el fiscal general de Texas soliciten sanciones civiles.

En la corte el viernes, Longoria testificó que su oficina había recibido alrededor de 8,000 llamadas telefónicas de votantes solo en enero, aproximadamente 5,000 de las cuales se referían a boletas en ausencia.

Pero su personal ha tenido que «caminar con mucha cautela» sobre lo que se les permite decir a esos votantes, para evitar infringir la ley, dijo.

En un comunicado el viernes por la noche, Longoria calificó la orden como un «gran alivio».

«Ahora puedo volver a hacer una parte importante de mi trabajo», dijo.

Solo una pequeña parte de los tejanos puede votar en ausencia por correo. Incluyen a los votantes de 65 años o más que estarán fuera de su condado de origen durante la votación en persona, los que están enfermos o discapacitados y las personas que están encarceladas pero que aún tienen derecho a votar.

Casi 1 millón de tejanos usaron boletas por correo durante las elecciones de 2020.

Cnn

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