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Chrystia Freeland lanza una bomba: un presupuesto ahorrativo

“No entienden de dónde viene el dinero. No saben cómo se crea la riqueza”, dijo la ex primera ministra de Columbia Británica, Christy Clark, esta semana en el popular podcast Curse of Politics. “Todo lo que les importa es la marca de Justin, mantenerse en el poder, y dicen: ‘Après moi, el diluvio.’ ”

No es que Trudeau se estremezca al ser comparado con el rey Luis XV: lo han llamado mucho peor en las últimas semanas.

Pero los críticos no son solo sus enemigos en la Cámara de los Comunes.

Los C-suites se quejan de que nadie en la PMO escucha sus prioridades a favor del crecimiento. Los centristas de la vieja escuela suspiran por libros equilibrados y restricciones fiscales. Casi siete de cada 10 votantes apoyan a otro partido en una encuesta de opinión típica.

Los liberales reforzaron el estereotipo en las elecciones de 2021 con promesas de 78.000 millones de dólares canadienses en nuevos gastos durante cinco años, un fuerte golpe para el resultado final de un gobierno que registró déficits consecutivos de cientos de miles de millones.

Prometieron repartir decenas de miles de millones en fondos para espacios de cuidado infantil, prometieron miles de millones más en estímulos posteriores a la pandemia y prometieron subsidiar un programa universal de atención farmacéutica en el futuro que pagaría los medicamentos recetados.

Luego, Freeland eliminó su presupuesto para 2022 el jueves. Para sorpresa de muchos analistas, la palabra del día fue moderación.

Los conservadores todavía lo detestaban. Pierre Poilievre, uno de los principales aspirantes a la dirección del partido que está reuniendo a grandes multitudes con la promesa de un gobierno pequeño, acusó a los liberales de haber «impulsado» la inflación al acumular nuevos gastos. Jean Charest, ex primer ministro de Quebec que también se postula para ser jefe de los conservadores, se quejó de que no había camino hacia un presupuesto equilibrado.

¿Pero están predicando al coro equivocado? Una encuesta de Ipsos Reid reveló recientemente que solo uno de cada cinco canadienses mencionó la reducción del déficit como una de sus tres principales prioridades. Solo el 21 por ciento quería ver una reducción en el gasto público. Más de la mitad quería ayuda para hacer frente al costo de vida.

El presupuesto del jueves revela que las arcas federales recibieron 36.100 millones de dólares canadienses más este año de lo que esperaba el departamento de finanzas en diciembre pasado, cuando Freeland presentó una actualización fiscal.

Un parche de petróleo resurgente y una recuperación económica más fuerte de lo anticipado impulsaron los ingresos por una suma de C $ 22 mil millones solo en impuestos a las ganancias corporativas este año. Durante seis años, los federales revisaron sus ingresos al alza en 85.500 millones de dólares canadienses.

Entonces, ¿qué harán los liberales que gravan y gastan con todo el dinero extra? No mucho.

Prometieron solo $C2.2 mil millones en nuevos gastos este año y un promedio de C$5.8 mil millones cada año durante los próximos cinco.

En su discurso sobre el presupuesto, Freeland parecía estar hablando directamente a cualquiera que dudara de su compromiso de ocuparse responsablemente del timón de la nación, fuera y dentro de su partido.

“Nuestros déficits pandémicos son y deben seguir reduciéndose. Las deudas extraordinarias en las que incurrimos para mantener a los canadienses seguros y solventes deben pagarse”, dijo. “Esta es nuestra ancla fiscal, una línea que no cruzaremos y que garantizará que nuestras finanzas sigan siendo sostenibles mientras no se rompa”.

Freeland hizo de la moderación su misión personal. “Canadá tiene una orgullosa tradición de responsabilidad fiscal. Es mi deber mantenerlo, y lo haré”.

Hay un precedente para su tacañería. La última vez que los liberales estuvieron en el gobierno entre 1993 y 2006, acabaron con el déficit después de castigar los recortes y las “revisiones de programas estratégicos”.

Freeland no planea reducir mucho, pero prometió una revisión de política estratégica que eventualmente se enfocará en la propiedad federal, los viajes y una mayor prestación de servicios digitales. La presidenta de la Junta del Tesoro, Mona Fortier, la ministra del gabinete asignada para vigilar cada centavo que gasta el gobierno, asumirá ese desafío. El objetivo de ahorro es de 6.000 millones de dólares canadienses para 2027.

Esa fue una señal para los centristas de que su legado no es pan comido.

El presupuesto de 2022 proyecta déficits más pequeños de lo que Freeland prometió en diciembre; para 2027, suma un monto combinado de C$50.4 mil millones menos de números rojos. El plan también mantiene la línea de gasto directo del programa, que cae al 6,1 por ciento del PIB durante el mismo período. Esa cifra era del 13,5 por ciento en el punto álgido de la pandemia.

Eso no significa que los liberales no serán gasto, sin embargo.

Gracias a un acuerdo que asegura el apoyo del izquierdista Nuevo Partido Democrático, el gobierno se está metiendo en un programa nacional de cuidado dental por una suma de C$5.3 mil millones durante cinco años. Otros 10.200 millones de dólares canadienses durante el mismo período se destinarán a la asequibilidad de la vivienda. Un programa nacional de atención farmacéutica largamente prometido, que podría costar miles de millones más, podría ser el movimiento más audaz del gobierno para 2023.

POLITICO habló con Nathaniel Erskine-Smith, un parlamentario liberal de Toronto con una racha independiente, antes de que cayera el presupuesto. Es un liberal de tres mandatos que irrumpió en escena cuando Trudeau llegó al poder en 2015.

Él dice que el objetivo del gobierno debe ser simple: hacer lo que fue elegido para hacer.

“No quiero elegir entre la equidad mundial en materia de vacunas, la acción climática, la reconciliación, la vivienda asequible o la crisis de los opiáceos”, dijo. “Creo que podemos hacer todas esas cosas de una manera fiscalmente sostenible”.

Erskine-Smith espera una «conversación de adultos» no sobre recortes, sino sobre «herramientas creativas de ingresos» que podrían pagar los programas. Gravar a los canadienses más ricos estaba en su lista.

En su presupuesto, Freeland cumplió una promesa electoral de hacer exactamente eso. Se centró en los bancos y las compañías de seguros que prosperaron durante la pandemia con un impuesto único del 15 por ciento sobre los ingresos superiores a C $ 1 mil millones.

También aumentó la tasa del impuesto corporativo para esas empresas del 15 al 16,5 por ciento sobre los ingresos superiores a 100 millones de dólares canadienses. Esas medidas podrían generar 6.000 millones de dólares canadienses en cinco años.

Freeland dice que un plan para tomar medidas enérgicas contra la evasión de impuestos obtendrá otros 5 mil millones de dólares canadienses.

Los liberales también se pondrán manos a la obra con una tasa impositiva mínima del 15 por ciento para los canadienses ricos que “normalmente encuentran formas de gravar grandes cantidades de sus ingresos a tasas más bajas”. Ofrecerán más detalles en el otoño.

El ministro de Finanzas camina por una línea muy fina que equilibra la ambición y la moderación. Pero mientras el Partido Conservador lucha por su alma en una dura carrera por el liderazgo, Freeland y Trudeau parecen estar uniendo una coalición que juega tanto con los halcones fiscales como con las palomas en las filas de su partido.

Incluso el lobby de las grandes empresas ofreció su aprobación tácita. “La dirección es positiva”, dijo Goldy Hyder, quien dirige el Business Council of Canada. “Lo que se necesita ahora es una asociación genuina entre el gobierno y el sector privado para garantizar que estas iniciativas sean exitosas y sostenibles”.

Pero con Covid volviendo a Ottawa y una guerra terrestre en Europa, el futuro es difícil de predecir. Un alto funcionario del gobierno, hablando sobre antecedentes a los periodistas, fue contundente. “La palabra ‘incertidumbre’ es una gran parte de nuestro pensamiento, del pensamiento del gobierno, en la formulación de este presupuesto”, dijo el funcionario.

El funcionario anónimo estaba preocupado por el crecimiento económico a mediano plazo, y señaló las cifras recientes de la OCDE sobre el potencial de crecimiento per cápita a largo plazo que colocó a Canadá en el último lugar entre las economías del grupo.

“Es un problema muy grande, y tiene raíces grandes y complicadas y ningún presupuesto único lo resolverá”, dijo el funcionario.

El funcionario dijo que hay tres factores globales en juego en medio de todas las demás incógnitas: las ambiciones de China, la ampliación del proteccionismo y las consecuencias de la guerra en Ucrania. La velocidad y la “simultaneidad” de su aparición es lo que más preocupa, dijo el funcionario.

La inflación es una preocupación persistente para los canadienses, y el Banco de Canadá está a punto de subir las tasas de interés la próxima semana en un intento por contenerla.

La mayoría de los economistas reconocen que la inflación es un problema global que ningún gobierno canadiense puede controlar por sí solo. Pero la teoría macroeconómica no es un gran consuelo cuando la gasolina cuesta más de C$2/litro en el surtidor y el precio promedio de la vivienda está por encima de los C$800,000.

La próxima actualización fiscal podría presentar un futuro más sombrío e incluso más incierto que obligue al gobierno a tomar decisiones más difíciles sobre lo que puede pagar y lo que no. Pero al menos este presupuesto acabó con un estereotipo.

La etiqueta de impuestos y gastos que persiguió a Trudeau y Freeland es, por ahora, cosa del pasado.


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