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Los legisladores de EE. UU. Escépticos de la fusión de supermercados significarán precios más bajos

Los senadores estadounidenses de ambos partidos expresaron su escepticismo el martes de que una fusión propuesta entre los gigantes de supermercados Kroger y Albertsons daría como resultado precios más bajos para los consumidores.

“Menos opciones locales significan menos competencia para mantener los precios bajos”, dijo el senador Alex Padilla, demócrata de California, en una audiencia ante el subcomité antimonopolio del Comité Judicial del Senado. Padilla dijo que Kroger y Albertsons compiten en muchas ciudades de California.

Pero los directores ejecutivos de Kroger y Albertsons insistieron en que aún habrá competencia y dijeron que una fusión los ayudará a contrarrestar a rivales en crecimiento como Walmart, Costco y Amazon.

El CEO de Kroger, Rodney McMullen, dijo que los días en que los compradores compraban todos sus comestibles en una tienda una vez por semana se han ido. Los compradores a menudo obtienen sus compras en cinco o seis lugares diferentes, dijo.

“Simplemente no veo menos competencia en el futuro”, dijo McMullen. “Es fácil para los clientes girar a la izquierda o a la derecha”.

Kroger anunció su plan para adquirir Albertsons por $ 20 mil millones a mediados de octubre. Juntas, las empresas controlarían alrededor del 13% del mercado de comestibles de EE. UU. Si es aprobado por los reguladores antimonopolio de EE. UU., se espera que el acuerdo se cierre a principios de 2024.

El senador Mike Lee, un republicano de Utah, señaló que el subcomité tendría poco que decir sobre si la fusión se llevará a cabo. Esa será una decisión de la Comisión Federal de Comercio y el Departamento de Justicia. Pero dijo que la audiencia fue una oportunidad importante para que el público comprendiera una fusión que podría afectar sus vidas.

Lee criticó a Kroger por aprobar una recompra de acciones de $ 1 mil millones el año pasado, incluso cuando los precios de los alimentos estaban subiendo para los consumidores. Lee dijo que los hogares estadounidenses pagaron un promedio de $110 más por alimentos en octubre que hace un año.

«Si Kroger no estaba transfiriendo los ahorros a los consumidores cuando competía con Albertsons, ¿por qué pensaríamos que transferiría los ahorros después de eliminar la competencia?» él dijo.

Pero McMullen dijo que Kroger ha bajado los precios después de otras fusiones, como la adquisición de Harris Teeter en 2013.

“Desde el punto de vista comercial, ese es nuestro compromiso”, dijo.

McMullen reiteró el plan de Kroger de gastar $500 millones en la reducción de precios, $1.300 millones en la actualización de las tiendas Albertsons y $1.000 millones en salarios más altos para los empleados y mejores beneficios si la fusión se lleva a cabo.

La senadora Amy Klobuchar, demócrata de Minnesota, preguntó sobre el plazo para ese gasto y quién se aseguraría de que la empresa cumpliera con sus compromisos. McMullen dijo que esas inversiones se distribuirían en cuatro años.

Otros acribillaron a las empresas con preguntas sobre posibles cierres de tiendas o despidos de empleados. Kroger y Albertsons han dicho que venderán o escindirán hasta 375 tiendas Albertsons en los mercados en los que compiten actualmente.

“La intención no es cerrar tiendas. La intención es desinvertir en tiendas”, dijo el presidente y director ejecutivo de Albertsons, Vivek Sankaran.

Pero eso no alivió las preocupaciones de los legisladores. Varios señalaron que cuando Albertsons adquirió Safeway en 2015 por $9,200 millones, la FTC le exigió vender 168 tiendas. El mayor comprador de esas tiendas se declaró en bancarrota nueve meses después y Albertsons terminó recomprando algunas de las ubicaciones.

“Cuando los activos desinvertidos se declaran en bancarrota en menos de un año, ese remedio es un fracaso vergonzoso”, dijo Lee.

Sankaran dijo que la FTC aprobó al comprador en esa fusión. Esta vez, dijo, Albertsons __ en espera de la aprobación de la FTC __ puede escindir las tiendas en una compañía separada que sería dirigida por líderes experimentados.

Kroger, con sede en Cincinnati, Ohio, opera 2800 tiendas en 35 estados, incluidas marcas como Ralphs, Smith’s y Harris Teeter. Alberstons, con sede en Boise, Idaho, opera 2273 tiendas en 34 estados, incluidas marcas como Safeway, Jewel Osco y Shaw’s. Juntas, las empresas emplean a unas 710.000 personas.

Los legisladores federales no son los únicos que analizan el plan de fusión. A principios de este mes, un grupo bipartidista de fiscales generales del estado presentó una demanda para impedir que Albertsons pague un dividendo de $4 mil millones a sus accionistas hasta que hayan revisado la fusión.

Ese pago está suspendido temporalmente después de que un juez estatal en Washington dijera que necesitaba más tiempo para considerar el asunto.

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