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Los estados enfrentan un cronograma corto para corregir el mapa de banda ancha

LOS ANGELES – Los estados están compitiendo contra una fecha límite para desafiar el mapa que los funcionarios federales usarán para repartir la inversión más grande jamás realizada en la nación en Internet de alta velocidad.

Está en juego una parte del programa de Equidad, Acceso e Implementación de Banda Ancha de $42.5 mil millones, parte de la medida de infraestructura que el presidente Joe Biden promulgó como ley el año pasado.

Los estados tienen hasta el 13 de enero para desafiar un mapa de velocidad de banda ancha que la Comisión Federal de Comunicaciones publicó el mes pasado que, por primera vez, ilustra los que tienen y los que no tienen acceso a Internet en direcciones de calles específicas.

Los críticos han sospechado durante mucho tiempo que el gobierno ha exagerado la cantidad de personas con conexión a Internet, en parte porque las agencias que crean los mapas han cedido a las compañías de telecomunicaciones para decir dónde se proporciona el servicio.

Extender el servicio a áreas remotas con pocos clientes puede ser costoso para los proveedores de Internet, pero utilizar la oleada de nuevos fondos federales para llenar los vacíos depende en gran medida de saber dónde están.

Los funcionarios de West Virginia ya presentaron desafíos para 138,000 hogares, negocios y otros lugares desatendidos en el estado que dicen que faltan, y están preparando al menos 40,000 más.

“Vamos a averiguarlo”, dijo el senador estadounidense Joe Manchin, demócrata de Virginia Occidental. “No hay excusa de que West Virginia, cada rincón y grieta, cada persona, si tienen electricidad en su casa, por Dios, también pueden tener Internet en su casa”.

Según el primer borrador del mapa de la FCC de este año, el 2 % de las direcciones residenciales en los EE. UU. no tienen acceso a banda ancha y el 11 % se considera desatendida. Pero es probable que esas cifras aumenten después de los desafíos estatales.

Los mapas anteriores de la FCC mostraban la disponibilidad de banda ancha a nivel de bloque censal. Eso significaba que si un proveedor de servicios de Internet informaba que ofrecía banda ancha a un hogar dentro de un bloque censal, se consideraría servido a todo el bloque censal.

Pero el Congreso en 2020 encargó a la FCC que creara un mapa de banda ancha más preciso. Contrató a una empresa llamada CostQuest, que aprovechó la evaluación de impuestos y los registros de uso de la tierra, así como los datos geoespaciales y del censo, para crear la capa subyacente del mapa que muestra cada dirección donde se puede instalar la banda ancha. Luego, los proveedores de servicios de Internet informaron qué velocidades de Internet ofrecen realmente en cada dirección.

Para contrarrestar las discrepancias esperadas, el público puede cuestionar el mapa, una opción que no estaba disponible con los mapas a nivel de bloque del censo de la FCC.

“Me gusta referirme (al nuevo mapa de la FCC) como un radar de penetración de bloques del censo”, dijo Jim Stritzinger, director de la oficina de banda ancha de Carolina del Sur, que informó que faltaban 33.000 direcciones estatales en el mapa.

La directora de banda ancha del estado de Mississippi, Sally Doty, dijo que su oficina encontró una “enorme cantidad” de direcciones que faltaban en áreas de alto crecimiento del estado, incluidos los condados de DeSoto y Madison ya lo largo de la Costa del Golfo. El estado lanzó un sitio web a fines de noviembre donde los residentes pueden realizar pruebas de velocidad y completar una encuesta sobre su servicio de Internet.

“Si tenemos velocidades bajas para un área que se informa como cubierta, nos permitirá investigar eso más a fondo y determinar la acción apropiada”, dijo Doty, y agregó que espera obtener 100,000 respuestas únicas a través del sitio web antes de que finalice el año.

La oficina de banda ancha del estado de Maine envió ingenieros a unas 2.500 direcciones en áreas pobladas donde predijo que la tecnología de banda ancha probablemente se informaría erróneamente. En el transcurso de dos semanas, los ingenieros identificaron aproximadamente 1,000 discrepancias entre la información del mapa de la FCC y lo que realmente existe en el estado, dijo Meghan Grabill, analista de datos que trabaja en el proyecto. El estado está combinando sus resultados del análisis de campo con datos de proveedores de Internet, el servicio postal y despachadores de emergencia para identificar otras discrepancias.

Mientras que algunos estados están invirtiendo millones de dólares en el proceso de impugnación, otros dicen que carecen de los recursos para participar plenamente.

La oficina de banda ancha del estado de Kansas recientemente contrató a dos nuevos miembros del personal, aumentando el número total a solo cuatro. En lugar de recopilar datos a granel, el estado ha centrado sus esfuerzos en seminarios web y divulgación pública para capacitar a los residentes sobre cómo desafiar el mapa por sí mismos.

“Los estamos guiando paso a paso”, dijo Jade Piros de Carvalho, directora de banda ancha de Kansas.

Los desafíos al mapa pueden incluir afirmaciones de que faltan ubicaciones o que el servicio de Internet que se muestra en el mapa no está realmente disponible. Los desafíos se pueden realizar de forma masiva, por parte de los gobiernos estatales o locales, o a nivel individual, donde los residentes confirman la información solo para su dirección.

El sistema de mapeo que utiliza West Virginia para verificar el mapa de la FCC se creó para proporcionar direcciones de estilo urbano para grandes áreas rurales del estado a fin de ayudar a los trabajadores de los servicios de emergencia a responder a las llamadas al 911 y otras emergencias.

“Estos mapas han sido un desafío, y eso lo expresa bien, durante años”, dijo Kelly Workman, directora de la Oficina de Banda Ancha de West Virginia, sobre los mapas de la FCC. “Todos en West Virginia saben desde hace mucho tiempo que estos mapas no están sirviendo bien a nuestro estado”.

La fecha límite del 13 de enero se fijó para que la FCC pueda resolver los desafíos antes de que la Administración Nacional de Telecomunicaciones e Información anuncie las asignaciones de los estados en junio de 2023.

A su vez, los estados canalizarán el dinero de la subvención a varias entidades, incluidos los proveedores de servicios de Internet, los gobiernos locales o tribales y las cooperativas eléctricas, para expandir las redes donde las personas no tienen un buen servicio. Las entidades que tomen este dinero tendrán que ofrecer una opción de servicio de bajo costo. Los reguladores gubernamentales aprobarán el precio de ese servicio.

Cada estado recibirá un mínimo de $100 millones y las asignaciones finales se basarán en varios factores, incluido un análisis de las ubicaciones sin servicio, como se muestra en el mapa de la FCC.

Las ubicaciones sin servicio son aquellas que no cuentan con un servicio confiable de al menos 25 Megabits por segundo (Mbps) de descarga y 3 Mbps de carga.

Los funcionarios de algunos estados, incluidos Texas y Vermont, han presionado para que se extienda la fecha límite, pero la FCC no ha dado ninguna indicación de que retrasará la fecha del 13 de enero.

Si bien reconoció que el nuevo mapa de la FCC es una mejora notable con respecto a las versiones anteriores, Piros de Carvalho, director de banda ancha de Kansas, cuestionó si la línea de tiempo del proceso de desafío dejará atrás a ciertos estados.

“Lo que lo hace realmente desafortunado es que estamos tratando de apuntalar las disparidades en el servicio, pero ¿estamos exacerbando inadvertidamente estas desigualdades al poner en desventaja a los estados más rurales o económicamente afligidos que tienen menores capacidades en sus oficinas?”. dijo Piros de Carvalho. “Creo que podría ser una consecuencia no intencional de estos plazos y requisitos”.

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La reportera de Associated Press Leah Willingham en Charleston, West Virginia, contribuyó a esta historia. Harjai es miembro del cuerpo de Associated Press/Report for America Statehouse News Initiative. Report for America es un programa de servicio nacional sin fines de lucro que coloca a los periodistas en las salas de redacción locales para informar sobre temas encubiertos.

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