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‘Faros comunitarios’ alimentados por el sol y voluntarios

LAPLACE, La. – Sonia St. Cyr, una entusiasta voluntaria de la iglesia, perdió algo que atesora durante el apagón causado por el huracán Ida: su independencia, que le permitió la silla de ruedas eléctrica que hábilmente maneja sobre las aceras llenas de baches de la ciudad.

“Después de Ida estuve confinado en casa”, dijo St. Cyr, quien tiene esclerosis múltiple. Hizo lo mejor que pudo para conservar energía en su silla de ruedas, yendo solo hasta el final de su cuadra o sentándose en su porche después de que la tormenta tocó tierra el 29 de agosto pasado.

Pasaron 10 días más antes de que todas las casas habitables de Nueva Orleans tuvieran electricidad nuevamente. Con las luces apagadas y nada abierto en su vecindario de Broadmoor en Nueva Orleans, «no fue divertido».

El lanzamiento de un proyecto en el sureste de Luisiana tiene como objetivo ayudar a personas como St. Cyr, que son especialmente vulnerables durante los cortes de energía prolongados, ya que el clima más cálido produce un clima más extremo, incluidos huracanes más grandes y húmedos.

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Los «faros comunitarios», equipados con paneles solares en el techo y un paquete de baterías para almacenar energía, pueden servir como centros de electricidad después de un desastre, lo que permite a los vecinos recargar baterías, encender teléfonos o almacenar medicamentos sensibles a la temperatura.

Están siendo patrocinados por Together New Orleans, una red no partidista de iglesias y grupos que trata de solucionar los problemas de la comunidad.

El organizador Broderick Bagert dijo que se sentían «impotentes e impotentes» mientras la ciudad luchaba por brindar servicios básicos como recolectar basura después de Ida. Se dieron cuenta de que los gobiernos locales no podían manejar todo solos.

“Puedes pasar mucho tiempo diciendo… ‘¿Por qué no lo hacen?’”, dijo Bagert. «Pero empiezas a darte cuenta de que la verdadera pregunta es ‘¿Por qué no lo hacemos nosotros?'».

Más que un simple hardware de energía, cada faro necesita un equipo de voluntarios para estudiar sus áreas, saber quién tiene problemas de salud y quién necesita medicamentos refrigerados o depende de sillas de ruedas eléctricas para moverse. Si bien las personas con medios pueden evacuar antes de un huracán, aproximadamente una de cada cuatro personas vive en la pobreza en Nueva Orleans, y no todos pueden permitirse el lujo de huir. Los huracanes también se están formando más rápidamente debido al cambio climático, lo que hace más probable que las personas queden atrapadas en una zona de desastre.

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Cada faro debería poder conectarse con todas las personas vulnerables de su vecindario dentro de las 24 horas posteriores a una interrupción, dijo Bagert.

“No se trata solo de baterías y paneles solares. Hay algunas otras baterías y paneles solares hechos por la mano de Dios. Y eso se llama la personalidad humana”, dijo el reverendo JC Richardson, pastor de la Iglesia Metodista Unida Cornerstone, durante un evento para anunciar una de las ubicaciones.

La fase piloto anticipa 24 sitios: 16 en Nueva Orleans y ocho en otros lugares de Luisiana. Han recaudado casi $11 millones del costo anticipado de $13.8 millones con la ayuda de la Greater New Orleans Foundation, la ciudad, fondos federales y otras donaciones.

Jeffrey Schlegelmilch, director del Centro Nacional de Preparación para Desastres de la Universidad de Columbia, dijo que los sistemas que pueden operar independientemente de la red eléctrica, a menudo denominados microrredes, se están volviendo más populares a medida que las empresas y las comunidades abordan el cambio climático tratando de reducir su huella de carbono. o asegurar la electricidad de respaldo.

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“Esperamos un clima más extremo. Esperamos más estrés en la parrilla”, dijo. Es particularmente importante tener tales centros en lugares con altos niveles de enfermedades crónicas, donde las interrupciones pueden cobrar un precio descomunal, dijo: Mantenerlos encendidos podría significar menos personas en ambulancias.

Un análisis de Associated Press encontró que las interrupciones relacionadas con el clima se duplicaron en las últimas dos décadas. Luisiana es uno de los tres estados que experimentan un aumento del 50 % en la duración de las interrupciones.

El pastor Neil Bernard anticipa ayudar a muchas más personas en su New Wine Christian Fellowship en el suburbio de LaPlace en Nueva Orleans. La iglesia es un refugio designado de último recurso en la parroquia de St. John the Baptist, que fue muy afectada durante Ida.

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El rugido de los generadores es un sonido común después de un huracán, y el gobierno parroquial proporcionó uno a la iglesia, pero son ruidosos, los gases de monóxido de carbono son peligrosos y el combustible puede escasear cuando los daños de la tormenta impiden el transporte.

Mantener el generador de New Wine alimentado y mantenido fue un desafío después de Ida. Ahora la iglesia se beneficiará durante todo el año: una vez que se instale el faro, Bernard anticipa ahorrar $3,000 al mes en facturas de energía.

Los huracanes no son los únicos fenómenos meteorológicos extremos que despiertan interés en las microrredes. Los expertos dicen que hay un interés creciente en California, donde las empresas de servicios públicos a veces desconectan de manera preventiva las líneas eléctricas cuando las condiciones son propicias para los incendios forestales para que su equipo no provoque un incendio.

Las tormentas de hielo y viento, así como el clima tropical, pueden causar apagones en lugares como Baltimore, que lanzó un proyecto similar en 2015. La ciudad tiene cuatro ubicaciones completamente equipadas con energía solar y sistemas de respaldo de batería, y aspira a tener 30 en tres años, el el planificador de resiliencia y clima de la ciudad, Aubrey Germ, en un correo electrónico.

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“Varios de los sistemas han funcionado bien durante los cortes de energía, lo que permite que los Hubs brinden continuidad de servicios esenciales, como carga de teléfonos celulares, refrigeración e información a los residentes que necesitan apoyo”, escribió Germ.

CrescentCare perdió $250,000 en medicamentos y vacunas después de Ida. El centro de atención médica con sede en Nueva Orleans tenía dos generadores cuando golpeó el huracán Ida, pero uno falló y no pudieron obtener suficiente combustible para hacer funcionar el otro, dijo el director ejecutivo Noel Twilbeck.

Ahora, el centro servirá como uno de los primeros “Faros” en el área.

Los paneles solares están diseñados para soportar vientos de 160 mph, dijo Pierre Moses, presidente de 127 Energy, que financia y desarrolla proyectos de energía renovable. También es consultor técnico del esfuerzo Community Lighthouse.

Direct Relief, uno de los donantes que financian el proyecto del faro, no pretendía ser un proveedor de energía: comenzó a financiar microrredes después de que se le pidiera repetidamente que pagara generadores y combustible después de los huracanes.

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El presidente y director ejecutivo del grupo de ayuda humanitaria, Thomas Tighe, ve el valor ahora que los registros médicos están computarizados y más personas necesitan dispositivos que dependen de la energía en el hogar, como máquinas de diálisis y oxígeno.

“Ha configurado las cosas suponiendo que siempre habrá energía y esa presunción ya no es válida en muchos lugares”, dijo.

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