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Profesor e investigador de la NASA se declaran culpables en caso de vínculos con China

HOUSTON – Un investigador de la NASA y profesor de la Universidad Texas A&M se declaró culpable de cargos relacionados con ocultar sus vínculos con una universidad creada por el gobierno chino mientras aceptaba subvenciones federales.

Zhengdong Cheng se declaró culpable de dos cargos: violación de las normas de la NASA y falsificación de documentos oficiales, durante una audiencia en el tribunal federal de Houston el jueves.

Cheng había sido acusado originalmente de fraude electrónico, conspiración y declaraciones falsas cuando fue arrestado en agosto de 2020. Pero se declaró culpable de los nuevos cargos como parte de un acuerdo con los fiscales federales.

El juez federal de distrito Andrew Hanen condenó a Cheng al tiempo que ya había cumplido durante su encarcelamiento previo al juicio, unos 13 meses.

Cheng también acordó pagar una restitución de $86,876 y pagar una multa de $20,000.

Un abogado de Cheng no devolvió de inmediato una llamada o un correo electrónico en busca de comentarios el viernes.

Los fiscales acusaron a Cheng, quien fue contratado por Texas A&M en 2004, de ocultar su trabajo en China incluso cuando su equipo de investigadores recibió casi $750,000 en subvenciones para investigación espacial. La NASA tiene restringido el uso de fondos para cualquier colaboración o coordinación con China, instituciones chinas o cualquier empresa de propiedad china.

Pero, dicen los fiscales, Cheng violó esas restricciones al mantener múltiples asociaciones no reveladas con China, incluido el cargo de director de un instituto de materias blandas en una universidad tecnológica en Guangdong, China, que fue establecido por el Ministerio de Educación de China.

“Texas A&M y Texas A&M System se toman la seguridad muy en serio, y estamos constantemente atentos a las vulnerabilidades, especialmente cuando se trata de la seguridad nacional”, dijo John Sharp, canciller del Texas A&M System, en un comunicado el viernes. “Seguiremos trabajando con nuestros socios federales para mantener nuestra propiedad intelectual segura y fuera del alcance de gobiernos extranjeros que buscan hacernos daño”.

Cheng fue despedido de Texas A&M poco después de su arresto. Texas A&M se encuentra a unas 90 millas (145 kilómetros) al noroeste de Houston.

El caso contra Cheng es parte de un patrón de procesamientos del Departamento de Justicia contra investigadores de universidades estadounidenses acusados ​​de ocultar sus relaciones profesionales con instituciones chinas.

“El FBI prioriza la investigación de las amenazas a la academia como parte de nuestro compromiso de prevenir el robo de propiedad intelectual en las instituciones y empresas de investigación de los EE. UU. Protegemos fielmente la integridad de la investigación financiada con fondos federales y evitamos la pérdida de miles de millones de dólares de la economía estadounidense mediante la colaboración con todos los socios de la comunidad, el sector público y el privado, como la Universidad Texas A&M”, dijo el agente especial a cargo del FBI en Houston, James Smith. en un tuit el viernes.

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