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Una nave espacial de la NASA chocará con un asteroide


Dimorphos es fácilmente uno de los objetos menos interesantes del sistema solar. Es una roca, una pequeña luna, en realidad, que mide solo 160 m (525 pies) de ancho y orbita el asteroide Didymos, que a su vez mide solo 780 m (2560 pies). Ubicado a 11 millones de kilómetros (6,8 millones de millas) de la Tierra, el sistema Didymos-Dimorphos es solo una pequeña parte del río de escombros que rodea al sol en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter.

Pero el lunes 26 de septiembre, precisamente a las 7:14 p. m. ET, la atención de gran parte de la comunidad astronómica se dirigirá a Dimorphos. Ese es el momento en el que la nave espacial DART de la NASA (abreviatura de Prueba de redirección de doble asteroide) perforará la luna. in la nariz, chocando deliberadamente con él a una velocidad de aproximadamente 28,200 k / h (17,500 mph). Los resultados de ese colapso cósmico podrían contribuir en gran medida a determinar cómo la NASA y las demás agencias espaciales del mundo pueden mantener el planeta a salvo de los asteroides entrantes: destruyéndolos o desviándolos antes de que puedan causar el tipo de daño cataclísmico que ocurrió cuando un 10 a 15 km (6,2 a 9,3 millas) la roca espacial se estrelló frente a la península de Yucatán hace 65 millones de años, lo que provocó el evento de extinción global que supuso el fin de los dinosaurios.

El riesgo para la Tierra moderna es real. El Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra (CNEOS, por sus siglas en inglés) de la NASA mantiene una cuenta corriente de lo que denomina asteroides cercanos a la Tierra (NEA, por sus siglas en inglés), definidos como escombros espaciales que no están encerrados en el cinturón de asteroides, sino que giran alrededor del sol en una órbita que lo lleva. dentro de los 45 millones de km (28 millones de millas) de la Tierra. Eso parecería una distancia de falla bastante segura, pero siempre existe la posibilidad de que alguna otra pieza de desechos espaciales que vuelan libremente pueda chocar con un NEA, cambiar su curso y enviarlo hacia nosotros. Según el censo de CNEOS, hay 855 NEA conocidos que miden al menos 1 km (0,62 mi) y más de 10,000 que miden al menos 140 m (460 pies) de ancho. En general, hay 29.801 NEA conocidos de todos los tamaños en la base de datos de CNEOS.

La intercepción y la desviación son nuestra mejor defensa contra los NEA y, como primera prueba de la técnica aún no probada, la NASA construyó DART y lo lanzó hacia el par Didymos-Dimorphos el 23 de noviembre de 2021. La nave espacial es en realidad dos naves espaciales. El cuerpo principal del DART mide 2,6 m (8,5 pies) de ancho y pesa 600 kg (1320 libras). Lleva consigo una pequeña nave espacial del tamaño de una tostadora construida por la Agencia Espacial Italiana (ISA), denominada Light Italian CubeSat for Imaging Asteroids (LICIACube). Es el mismo DART el que chocará con Dimorphos; el trabajo de LICIACube, que se separó de DART el 11 de septiembre, es volar cerca y tomar imágenes de la pequeña luna antes y después del impacto.

“Estamos trabajando con ASI para llevar a LICIACube a entre 25 y 50 millas [40 to 80 km] de Dimorphos solo dos o tres minutos después del impacto de DART, lo suficientemente cerca como para obtener buenas imágenes del impacto y la columna de eyección, pero no tan cerca de que LICIACube pueda ser golpeado por la eyección”, dijo Dan Lubey, director de navegación de LICIACube de la NASA, en un comunicado de la agencia espacial.

El trabajo de LICIACube será importante cuando se trate de recopilar evidencia sobre el tipo de daño físico que una nave espacial impactadora puede causar a un asteroide. Pero el verdadero indicador del éxito de la misión vendrá en las mediciones de cuán dramáticamente cambia DART la órbita de Dimorphos alrededor de Didymos. Eso será determinado por una serie de telescopios basados ​​en la Tierra, incluyendo la Red de Radiotelescopios del Espacio Profundo de la NASA en Barstow, California; Madrid, España; y Camberra, Australia.

Por ahora, la mejor conjetura de la NASA es que DART acelerará la órbita de 11,9 horas de la pequeña luna alrededor de Didymos en varios minutos. Esa diferencia aparentemente pequeña es en realidad muy grande, ya que incluso un ligero cambio en la velocidad o la trayectoria de un asteroide cuando está a millones de millas de la Tierra podría hacer que vuele muy lejos de nosotros cuando finalmente llegue a nuestro vecindario planetario.

El espacio siempre ha sido un lugar peligroso. La misión DART podría ayudar a hacerlo más seguro. Cuánto más seguro se sabrá tan pronto como la próxima semana.

Esta historia apareció originalmente en TIME Space, nuestro boletín semanal que cubre todo lo relacionado con el espacio. Puede registrarse aquí.

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