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Súper emisores de metano de EE. UU. identificados en un nuevo estudio


Wuando se trata del calentamiento global, el metano es un monstruo. Puede representar solo el 11% de la parte de los gases de efecto invernadero emitidos cada año, pero durante sus primeros 20 años en la atmósfera es 80 veces más eficiente en la captura de calor que el dióxido de carbono, que es mucho más común. Por eso es tan importante detectar los peores emisores y apagarlos, o al menos reducir su producción. Ahora, como informa el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, los investigadores han dado un gran paso para alcanzar ese objetivo.

En un nuevo artículo en el procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias, investigadores del JPL, la Universidad de Arizona y la Universidad Estatal de Arizona, identificaron las fuentes puntuales del 40 % de los peores emisores de metano en los EE. UU. Los investigadores utilizaron dos herramientas clave para realizar su estudio: el Observatorio Aerotransportado Global del Estado de Arizona (GAO ), un espectrómetro de imágenes que se lleva a bordo de un avión que vuela a 5500 m (18 000 pies) y que puede detectar fuentes puntuales de metano en tierra; y el satélite Sentinel-5P de la Agencia Espacial Europea, que hace el mismo trabajo desde la órbita.

Utilizando ambos ojos en el cielo, los investigadores identificaron más de 3000 superemisores de metano individuales, definidos como sitios que liberan más de 10 kg (22 libras) de metano por hora. Los sitios de emisión incluyen instalaciones de producción de petróleo y gas, sitios de estiércol húmedo en corrales de engorde de animales, grandes vertederos y minas de carbón.

Sin embargo, identificar las fuentes no es lo mismo que cerrarlas, y algunas son más difíciles de controlar que otras. Mientras los animales sean criados para el matadero, por ejemplo, siempre habrá lotes de alimentación que emitan metano. Por otro lado, la industria del petróleo y el gas puede controlar el metano residual que produce de varias maneras. Actualmente, eliminan la mayor parte del gas quemándolo, esencialmente quemándolo en la boca de las chimeneas, lo que simplemente lo expulsa al cielo. Reinyectarlo profundamente en pozos o recolectarlo para venderlo como gas natural serían alternativas mejores y mucho menos contaminantes. Mejor aún, por supuesto, sería reducir nuestra dependencia de los combustibles fósiles en general, cambiando a fuentes renovables limpias como la energía eólica y solar.

Esta historia apareció originalmente en TIME Space, nuestro boletín semanal que cubre todo lo relacionado con el espacio. Puede registrarse aquí.

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