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Se necesitará mucho más para ‘subir de nivel’ el Reino Unido – POLITICO


Brian Groom fue editor adjunto del Financial Times y autor de “Northerners: A History, from the Ice Age to the Present Day” (HarperNorth).

El norte de Inglaterra, donde las fábricas textiles, las minas de carbón, los astilleros y las acerías lideraron el mundo en la Revolución Industrial, vuelve a ser el centro de atención.

El futuro de la región, que ahora es un campo de pruebas clave para la regeneración, con el que el mundo desarrollado aún lucha, tendrá importantes consecuencias políticas y económicas para Gran Bretaña.

Los países, durante décadas, han estado tratando de dar vida a las antiguas regiones industriales, con resultados mixtos. Según el Fondo Monetario Internacional, las disparidades regionales dentro de las naciones avanzadas han ido aumentando desde finales de la década de 1980. En el Reino Unido en particular, los planes para revivir el norte de Inglaterra se remontan a la década de 1920. Y aunque algunos de los programas han tenido beneficios parciales y temporales, en general no han logrado detener el declive relativo de la región.

La participación del Norte en la producción económica de Gran Bretaña se ha reducido del 30 por ciento después de la Primera Guerra Mundial a alrededor del 20 por ciento en la actualidad: la otra cara de Londres y el avance del sureste. A pesar de esto, la economía del Norte sigue siendo más grande que la de países como Argentina, Bélgica, Dinamarca, Irlanda, Noruega y Suecia, y si tiene un desempeño inferior, toda la economía del Reino Unido se verá frenada.

El primer ministro Boris Johnson prometió, en medio de cierto escepticismo, «nivelar» la economía del Reino Unido, que alberga algunas de las mayores disparidades geográficas en productividad, salarios, habilidades y salud de cualquier nación importante. Una tarea difícil en medio de una inflación creciente, una reducción de los niveles de vida y las consecuencias de la guerra de Ucrania, y todo mientras el Reino Unido intenta forjar un futuro fuera de la Unión Europea.

En esta línea, el Gobierno de Johnson se ha fijado ambiciosos objetivos a medio plazo. En un libro blanco reciente, propuso 12 «misiones», incluida la promesa de que «para 2030, el empleo y la productividad habrán aumentado en todas las áreas del Reino Unido, cada una de las cuales contendrá una ciudad competitiva a nivel mundial, y la brecha entre el mejor desempeño y cierre de otras áreas”.

Los objetivos del documento fueron bien recibidos en general, pero los críticos advirtieron que la falta de una implementación detallada, la escasez de fondos y un enfoque cauteloso de la devolución dificultarían su consecución.

Los conservadores de Johnson lograron un gran avance en el norte, tradicionalmente votado por los laboristas, en las últimas elecciones generales de 2019: casi la mitad de sus ganancias fueron en los llamados escaños del «muro rojo» en el norte, el centro y el noreste de Gales. Y para mantener esos escaños, Johnson ahora necesita persuadir a los votantes del norte de que la marea económica está cambiando.

Pero poder hacer eso también será complicado por la salida del Reino Unido de la UE.

Los programas regionales de la UE han ayudado a financiar multitud de proyectos, incluidos el Echo Arena de Liverpool y el Museo Nacional del Fútbol de Manchester, así como centros empresariales, centros tecnológicos, formación laboral, viviendas mejoradas y proyectos de banda ancha, medioambientales y de energías renovables. Y aunque el gobierno está reemplazando el dinero con un Fondo de Prosperidad Compartida, los think tanks del norte todavía se quejan de un déficit en los próximos tres años.

En verdad, sin embargo, aunque valiosos, ni los esquemas de la UE ni los esfuerzos de regeneración del gobierno del Reino Unido han reducido la brecha económica.

¿Podrían otros países europeos quizás ofrecer lecciones útiles?

Sin duda, el esfuerzo de regeneración más espectacular de los tiempos modernos ha sido el renacimiento de Alemania Oriental.

En el momento de la reunificación en 1990, la producción por trabajador era alrededor del 60 por ciento del nivel de la antigua Alemania Occidental, pero ahora está en el 85 por ciento. Los programas implementados han incluido gasto en asistencia social, infraestructura y apoyo empresarial. Crucialmente, hubo respaldo de todos los partidos, y los esquemas fueron diseñados para durar décadas.

La reunificación alemana fue, por supuesto, excepcional. Se estima que el costo alcanzó los 2 billones de euros, cubierto en parte por un impuesto de solidaridad sobre los adultos alemanes. El Leveling Up Fund de 4.800 millones de libras esterlinas y el Towns Fund de 3.600 millones de libras del Reino Unido parecen insignificantes en comparación. Y parece poco probable que los recursos estén disponibles en una escala similar a la de Alemania.

Otra pregunta es si se delegarán suficientes poderes y fondos a los alcaldes y concejos. El libro blanco invita a nueve áreas inglesas a solicitar acuerdos de devolución, y a algunos alcaldes actuales en lugares como Greater Manchester y West Midlands se les ofrecerán poderes adicionales, similares a los de Londres.

Sin embargo, aquí se ofrece poca autonomía fiscal. Según el grupo de expertos del Instituto de Gobierno, durante la última década, las subvenciones del gobierno central a los consejos se han reducido en un 37 por ciento en términos reales.

Sin embargo, no es un panorama del todo sombrío para el Norte. Sus principales ciudades, en particular Manchester, Leeds, Newcastle y Liverpool, han revivido en un grado que pocos hubieran previsto en la década de 1980, aunque todavía tienen problemas de privación.

Todos estos logros han involucrado la asociación entre políticos y empresas locales y también, hasta cierto punto, el gobierno central. Y aunque las antiguas ciudades industriales, las cuencas carboníferas y las ciudades costeras son más difíciles de revivir y pueden requerir políticas diferentes, el mismo tipo de asociación parece esencial.

Hasta la fecha, la política de regeneración en Inglaterra ha sido vilipendiada por esquemas poco entusiastas que han cortado y cambiado con cada cambio de gobierno, e incluso de primer ministro. La “nivelación” de Johnson sigue al “reequilibrio” y la “central eléctrica del norte” bajo la dirección de David Cameron.

Pero las personas que viven y trabajan en un área realmente saben mejor lo que necesita. Y un renacimiento exitoso del Norte debe implicar una asociación público-privada, inversiones significativas, esquemas a largo plazo, apoyo de todos los partidos, aceptación del gobierno central y autonomía local.

El norte de Inglaterra ha contribuido mucho a la economía y la cultura globales, ya sea a través de ingenieros como Richard Arkwright, inventor del marco de agua para hilar algodón y desarrollador del sistema de fábricas, y George Stephenson, padre de los ferrocarriles, o reformadores sociales como Josephine. Butler, activistas por el sufragio femenino como Emmeline Pankhurst y escritores como los Brontë y William Wordsworth.

El Norte sabe lo que es mejor para él y también sabe que no debe dejar su futuro únicamente en manos de los políticos nacionales. Es poco probable que ocurra un verdadero renacimiento a menos que involucre los talentos, la energía y la iniciativa de los propios norteños.




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