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Se busca el estado de peligro para los manatíes mientras cientos mueren de hambre

S T. PETERSBURGO, Florida. – Los manatíes que están muriendo por cientos, principalmente por el hambre causada por la contaminación en Florida, deberían volver a incluirse en la lista de especies en peligro de extinción, dijeron el lunes grupos ambientalistas en una petición que busca el cambio.

La petición presentada ante el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. sostiene que fue un error sacar a los manatíes de la lista en peligro de extinción en 2017, dejando a los mamíferos marinos de lento movimiento en la lista solo como amenazados.

“El Servicio de Pesca y Vida Silvestre ahora tiene la oportunidad de corregir su error y proteger a estos animales en peligro desesperado”, dijo Ragan Whitlock, abogado del Centro para la Diversidad Biológica con sede en Florida.

Según la Ley de Especies en Peligro de Extinción, una especie se considera en peligro de extinción si está «en peligro de extinción en toda su área de distribución o en una parte importante de ella». Una especie amenazada es aquella que puede estar en peligro de extinción en un futuro previsible.

La petición, también patrocinada por Save the Manatee Club, Miami Waterkeeper y otros, sostiene que la contaminación por la escorrentía de fertilizantes, las fugas en los tanques sépticos, las descargas de aguas residuales y el aumento del desarrollo están provocando la proliferación de algas que han matado gran parte de los pastos marinos de los que dependen los manatíes, especialmente en la costa este de Florida.

Eso resultó en la muerte principalmente por inanición de un récord de 1100 manatíes en 2021 y continúa este año, con al menos 736 muertes de manatíes reportadas hasta el 11 de noviembre, según la Comisión de Conservación de Vida Silvestre y Pesca de Florida. Las muertes de 2021 representaron el 13% de todos los manatíes que se estima viven en las aguas de Florida.

Volver a colocar al manatí en la lista de especies en peligro de extinción mejoraría el escrutinio federal de los proyectos y problemas que involucran a los manatíes y traería más recursos y experiencia para abordar el problema, dijo Patrick Rose, director ejecutivo de Save the Manatee Club.

“Volver a designar a los manatíes como en peligro de extinción será un primer paso crítico para corregir un terrible error”, dijo Rose.

El Servicio de Pesca y Vida Silvestre tiene 90 días para determinar si se justifica la restauración del manatí al estado de peligro y, de ser así, 12 meses a partir de la fecha de la petición para completar una revisión del estado del manatí.

Los funcionarios del servicio dijeron que estaban trabajando en una respuesta.

Mientras tanto, los funcionarios estatales de vida silvestre dicen que lanzarán un segundo año de alimentación experimental con lechuga para los manatíes que se reúnen por cientos durante el invierno en la descarga de agua tibia de una planta de energía eléctrica cerca de Cabo Cañaveral.

El año pasado, alrededor de 202,000 libras (91,600 kilogramos) de lechuga, en su mayoría donada, se alimentaron a los manatíes bajo el programa. Pero los expertos en vida silvestre advierten que el hambre es un problema crónico que continuará dañando a la población de manatíes si no se presta mayor atención a la reducción de la contaminación.

“Con pérdidas asombrosas de pastos marinos en todo el estado, debemos abordar los problemas de calidad del agua para darle al manatí la oportunidad de prosperar y sobrevivir”, dijo Rachel Silverstein, directora ejecutiva de Miami Waterkeeper.

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