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Los precios más altos de los alimentos empeoran la crisis del hambre en esta temporada navideña

WASHINGTON – Los empleados de Bread for the City, una venerable organización benéfica en la capital de la nación, pensaron que estaban preparados para el sorteo anual de alimentos previo al Día de Acción de Gracias Holiday Helpers de este año. La pandemia se había desvanecido, pero la inflación era alta, por lo que presupuestaron repartir 12.000 comidas, un 20 % más que los niveles normales previos a la pandemia.

Pero rápidamente se vieron abrumados, con largas filas de clientes esperando horas para recibir un pavo gratis y una tarjeta de débito de $50 para comprar comestibles. Se vieron obligados a cerrar tres días antes después de ayudar a 16.000 personas, muchas más de las previstas.

“No queremos volver a traumatizar a nuestra comunidad haciéndoles esperar afuera cuatro horas por un pavo”, dijo Ashley Domm, directora de desarrollo de la organización benéfica. “No estamos preparados para tener a cientos de personas haciendo fila en una calle de la ciudad”.

La experiencia de Pan para la Ciudad refleja una dinámica más amplia que se desarrolla en todo el país. Lo que muchos estadounidenses esperaban que fuera la primera temporada navideña normal en tres años, en cambio, se ha convertido en una crisis de hambre intensificada una vez más, con la Navidad en el horizonte.

Un informe de septiembre del Urban Institute estimó que aproximadamente 1 de cada 5 adultos experimentaron inseguridad alimentaria en el hogar el verano pasado, casi lo mismo que durante el primer año de la pandemia, pero un fuerte aumento desde la primavera de 2021. Los adultos negros e hispanos informaron tasas más altas de inseguridad alimentaria que sus homólogos blancos, según el informe.

“Durante la pandemia, nadie tenía trabajo y nadie tenía dinero”, dijo Nancy Murphy, una cuidadora de 45 años que recogió un pavo congelado y comestibles la semana pasada de un obsequio en la iglesia New Wine Assembly de la Iglesia de Dios Cristiana Redimida en el noreste de Washington. . “Ahora están de vuelta en sus trabajos, pero el dinero no alcanza. Todavía es difícil”.

El gobierno estima que los precios de los alimentos subirán entre un 9,5% y un 10,5% este año. Y eso está exprimiendo los presupuestos de muchos estadounidenses y los bancos de alimentos que los han ayudado, especialmente con la expiración del flujo masivo de ayuda para la pandemia.

“La inflación ha sido la historia del año”, dijo Michael Altfest, director de participación comunitaria en el Banco de Alimentos del Condado de Alameda en Oakland, California.

Altfest dijo que el nivel de necesidad de la comunidad sigue siendo entre un 50% y un 70% más alto que los niveles previos a la pandemia, y alrededor del 30% de las llamadas a la línea de ayuda de emergencia del banco de alimentos son de personas que llaman por primera vez.

En múltiples casos, las organizaciones benéficas y los bancos de alimentos se habían preparado para un mayor número debido a la inflación, solo para descubrir que el nivel de necesidad había superado con creces sus proyecciones.

El Banco de Alimentos del Área de la Capital en Washington originalmente proyectó que necesitaría distribuir alrededor de 43 millones de comidas durante el año presupuestario de julio de 2022 a junio de 2023. Ahora, cuatro meses después de ese año fiscal, ya está un 22% por delante de esas predicciones.

“Esa fue una predicción informada con buenos cuatro o cinco meses de información”, dijo la directora ejecutiva del banco de alimentos, Radha Muthiah. “Siempre estamos pensando en el Día de Acción de Gracias y la Navidad justo cuando todo el mundo se dirige a la playa en verano”.

En Illinois, Jim Conwell del Greater Chicago Food Bank dice que la necesidad sigue siendo elevada. «Así que estamos comprando más y estamos gastando más en lo que compramos», dijo.

La red de su organización prestó servicios a aproximadamente un 30 % más de hogares en agosto de 2022, en comparación con agosto anterior.

“Las familias que recién se estaban poniendo de pie nuevamente debajo de ellos están experimentando un desafío completamente nuevo o incluso si tienen empleo, o tienen varios trabajos o fuentes de ingresos, simplemente no está yendo tan lejos como hace dos años”, dijo.

Los precios más altos están obligando a las personas a hacer «sacrificios en su comida», dijo Altfest.

Por ejemplo, dijo, el precio del pollo se ha más que duplicado: de 78 centavos la libra el año pasado a $1,64 la libra este año. Las estimaciones de Farm Bureau establecen que el costo del pavo es un 21 por ciento más alto que el año pasado. Y el investigador de mercado Datasembly estima que una caja de relleno de 16 onzas cuesta un 14% más que el año pasado, mientras que una bolsa de papas Russet de 5 libras cuesta un 45,5% más en promedio.

Mike Manning, presidente del Greater Baton Rouge Food Bank en Louisiana, hace una distinción entre el aumento de los niveles de hambre provocado por la pandemia y la crisis actual. Durante la pandemia, los trabajos e ingresos de millones de personas desaparecieron esencialmente, creando una ola inmediata de necesidad que comparó con las secuelas de un huracán.

Pero la crisis actual ha sido un aumento lento y constante, que comenzó a fines de febrero y sigue aumentando. Manning dijo que su banco de alimentos ha visto un aumento del 10% al 15% en la inseguridad alimentaria local en los últimos dos meses.

“Estás hablando con personas que tienen ingresos más bajos y tienen varios trabajos; solo piensa en el costo de ir de un trabajo a otro con la gasolina consumiendo cualquier extra que estén tratando de ganar”. él dijo. «¿Qué van a hacer? ¿Renuncian a la gasolina para no poder ir a trabajar o se sacrifican por la comida y regresan y nos piden ayuda?”.

Y sin señales claras sobre cuándo podría disminuir la ola de inflación a largo plazo, «Esto casi se siente más como un maratón sin una línea de meta a la vista», dijo Conwell del banco de alimentos de Chicago.

Domm recuerda las líneas en Bread for the City que «se quedaron abrumadoramente largas» durante semanas.

El hecho de que los clientes estuvieran dispuestos a esperar afuera durante horas por un pavo y una tarjeta de débito habla de “la intensidad y profundidad de la necesidad”, dijo.

Domm también cree que hay un elemento psicológico en juego; después de dos temporadas festivas consecutivas afectadas por la pandemia, las familias están muy ansiosas por tener algo más cercano a la normalidad.

“La gente ha evitado a sus familias durante los últimos dos años. Entonces, este año, hay más presión para realmente comprar comestibles y tener una comida grupal”, dijo.

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Los reporteros de Associated Press Anita Snow en Phoenix y Dee-Ann Durbin en Detroit contribuyeron a este despacho.

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