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Las empresas estadounidenses proponen ocultar los datos comerciales utilizados para rastrear el abuso

Un grupo de importantes empresas estadounidenses quiere que el gobierno oculte datos clave de importación, una medida que, según los expertos en comercio, dificultaría que los estadounidenses vinculen los productos que compran con abusos laborales en el extranjero.

El Comité Asesor de Operaciones Comerciales Aduaneras está integrado por ejecutivos de 20 empresas, entre ellas Walmart, General Motors e Intel. El comité está autorizado por la Oficina de Aduanas y Protección Fronteriza de EE. UU. para asesorar sobre formas de simplificar las regulaciones comerciales.

La semana pasada, antes de las reuniones a puertas cerradas que comenzaron el lunes en Washington con altos funcionarios de CBP y otras agencias federales, los ejecutivos revelaron en silencio propuestas que, según dijeron, modernizarían las reglas de importación y exportación para mantener el ritmo de los volúmenes comerciales que casi se han quintuplicado en el últimas tres décadas. The Associated Press obtuvo una copia de la propuesta de un miembro del comité.

Entre los cambios propuestos: hacer que los datos recopilados de los manifiestos de los buques sean confidenciales.

La información es de vital importancia para los investigadores y reporteros que buscan responsabilizar a las corporaciones por el maltrato de los trabajadores en sus cadenas de suministro en el extranjero.

Así es como funciona: los periodistas documentan una situación en la que los trabajadores se ven obligados a trabajar y no pueden irse. Luego usan los manifiestos de envío para mostrar dónde terminan los productos y, a veces, incluso sus nombres de marca y si están en un estante en un supermercado local o en un estante de ropa en un centro comercial local.

La propuesta, si se adopta, envolvería en secreto los datos aduaneros sobre el flete marítimo responsable de aproximadamente la mitad de los 2,7 billones de dólares en mercancías que ingresan a EE. UU. cada año. La carga por ferrocarril, camión y aire ya está protegida de la divulgación pública según la ley comercial de EE. UU.

“Esto es escandaloso”, dijo Martina Vandenberg, una abogada de derechos humanos que ha presentado peticiones ante la CBP para bloquear los envíos de bienes sospechosos de haber sido fabricados mediante trabajo forzado.

“Todos los años seguimos importando y vendiendo millones de dólares en productos contaminados por el trabajo forzoso”, dijo Vandenberg, presidente del Centro Legal de Trata de Personas con sede en Washington. “Las empresas estadounidenses deberían avergonzarse de que su respuesta a este abuso sea acabar con la transparencia. Es hora de que se coloquen en el lado correcto de la historia”.

CBP dijo que no comentaría sobre ideas que no hayan sido presentadas formalmente por su comité asesor, pero dijo que las propuestas del grupo se desarrollan con aportes recopilados en reuniones públicas.

Pero uno de los objetivos declarados de CBP al crear lo que ha denominado un «Marco aduanero del siglo XXI» es aumentar la visibilidad de las cadenas de suministro globales, apoyar las prácticas de abastecimiento ético y nivelar el campo de juego para los fabricantes nacionales de EE. UU.

Informes de AP y otros medios han documentado cómo grandes cantidades de ropa, productos electrónicos y productos del mar llegan a los estantes de Estados Unidos cada año como resultado del trabajo forzoso ilegal que involucra a 28 millones de personas en todo el mundo, según la Organización Internacional del Trabajo. Gran parte de ese trabajo de investigación, ya sea en ropa hecha por uigures en campos de internamiento en la región china de Xinjiang, cacao cosechado por niños en Costa de Marfil o mariscos capturados por pescadores filipinos que trabajan duro en condiciones de esclavitud, comienza con los manifiestos de envío.

“Restringir el acceso a esta información hará que sea más difícil para el público monitorear una industria naviera que ya funciona en gran medida en la sombra”, dijo Peter Klein, profesor de la Universidad de Columbia Británica, donde dirige Costos ocultos de las cadenas de suministro globales. proyecto, una colaboración internacional entre investigadores y periodistas.

“En todo caso, CBP debería priorizar una mayor transparencia, abriendo también registros de envíos por aire, carretera y ferrocarril”.

En su presentación de 34 páginas, el panel asesor comercial dijo que su objetivo al restringir aún más el acceso a los datos aduaneros es proteger la información comercial confidencial de las «violaciones de datos» que, según dice, «se han vuelto más comunes, graves y consecuentes».

El grupo también quiere que CBP, por primera vez, proporcione a los importadores un aviso por adelantado cada vez que sospeche que se está utilizando trabajo forzoso. Los activistas dicen que tal movimiento pone a los denunciantes en el extranjero en riesgo de represalias.

GM se negó a comentar y remitió todas las consultas al Comité Asesor de Operaciones Aduaneras. Ni Intel ni Walmart respondieron a las solicitudes de comentarios de AP.

Solo en agosto, CBP se centró en envíos valorados en más de $ 266 millones para inspección debido a la sospecha de uso de trabajo forzado, incluidos bienes sujetos a la Ley de Prevención de Trabajo Forzado Uyghur recientemente aprobada. Además, el mes pasado, el Departamento de Trabajo de EE. UU. agregó 32 productos, entre ellos bayas de acai de Brasil, oro de Zimbabue y té de India, a su lista de productos posiblemente elaborados con trabajo infantil o forzado, lo que los convierte en objetivos para futuras acciones de cumplimiento.

La propuesta de hacer que los datos de los buques sean confidenciales se produce cuando las empresas estadounidenses están bajo una presión cada vez mayor por parte de los consumidores para que brinden una mayor transparencia con respecto a sus prácticas de abastecimiento, algo que se refleja en el lenguaje ambicioso que se encuentra en muchas declaraciones de responsabilidad social corporativa.

Pero Vandenberg dijo que las restricciones propuestas están en línea con los litigios menos promocionados y los esfuerzos de cabildeo de las principales empresas para diluir la aplicación de la prohibición estadounidense sobre el trabajo forzado.

Citó un escrito presentado la semana pasada por la Cámara de Comercio de Estados Unidos, la federación empresarial más grande del mundo, en un caso que ahora se encuentra ante un panel federal de apelaciones en Washington. La cuestión es si las empresas de tecnología pueden ser consideradas responsables de la muerte y lesiones de niños en la República Democrática del Congo obligados a extraer cobalto que termina en productos vendidos en los EE. UU.

La demanda fue presentada por familias de niños muertos y mutilados contra los gigantes tecnológicos Alphabet (la empresa matriz de Google), Apple, Dell Technologies, Microsoft y Tesla en virtud de lo que se conoce como la Ley de tráfico de EE. UU., que permite a las víctimas demandar a empresas que se benefician financieramente de trabajo forzado. El caso fue desestimado el año pasado después de que un juez de distrito determinara que las empresas carecían de vínculos suficientes con las trágicas condiciones laborales en la República Democrática del Congo.

La Cámara de Comercio, al solicitar al panel de apelaciones que confirme esa decisión, dijo que el grave problema mundial del trabajo forzoso se aborda mejor mediante iniciativas de la industria privada, el Congreso y el poder ejecutivo, no los tribunales estadounidenses.

Tales demandas “a menudo duran una década o más, lo que impone costos legales y de reputación sustanciales a las empresas estadounidenses que realizan transacciones comerciales en el extranjero”, escribió la Cámara de Comercio en una presentación de un amigo de la corte.

El desajuste en las reglas que rigen la divulgación de datos comerciales para diferentes formas de transporte se remonta a 1996, cuando el cabildeo de la industria de las aerolíneas revirtió una ley aprobada por el Congreso ese mismo año que por primera vez requería que los manifiestos de carga aérea se hicieran públicos.

En 2017, Import Genius, con sede en Scottsdale, Arizona, una plataforma utilizada para buscar datos de envío, se encontraba entre las empresas que demandaron sin éxito al gobierno federal que buscaba obtener manifiestos de aeronaves.

“Ocultar información sobre los bienes que ingresan a nuestro país es una estupidez impresionante”, dijo Michael Kanko, director ejecutivo de Import Genius. “Desde el descubrimiento de importaciones de cabello humano vinculadas al trabajo forzado, hasta la comprensión del flujo de PPE durante la pandemia, hasta el seguimiento de los importadores de golosinas para perros contaminadas y mortales, el acceso público a estos datos ha empoderado al periodismo y ha mantenido seguros a los consumidores. Necesitamos más transparencia en el comercio, no menos”.

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La periodista de AP Martha Mendoza contribuyó a este despacho.

Siga a Goodman en Twitter: @APJoshGoodman

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