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La tormenta agrega incertidumbre a la fuerte demanda de viajes de vacaciones

Las preocupaciones sobre las enfermedades o la inflación no impiden que los estadounidenses viajen por las carreteras y los aeropuertos en esta temporada navideña. Pero una gran tormenta de invierno podría hacerlo.

Los meteorólogos pronostican una avalancha de fuertes nevadas, hielo, inundaciones e incluso tornados de jueves a sábado en una amplia franja del país, desde las llanuras y el medio oeste hasta la costa este. Seguirá una oleada de aire del Ártico. El fin de semana de Navidad podría ser el más frío en décadas.

Una señal temprana de problemas llegó el martes en Seattle, donde una tormenta invernal provocó la cancelación de al menos 192 vuelos, según el servicio de rastreo FlightAware. Greyhound también canceló el servicio de autobús entre Seattle y Spokane.

Las aerolíneas ofrecieron a los viajeros la opción de elegir nuevos vuelos para evitar el mal tiempo. Delta, American, United y Southwest renunciaron a las tarifas de cambio en los aeropuertos que podrían verse afectados.

La Administración de Seguridad del Transporte esperaba que el 22 y el 30 de diciembre fueran los días más ocupados en los aeropuertos de EE. UU., y se esperaba que el tráfico estuviera cerca de los niveles previos a la pandemia.

Los aeropuertos dijeron que trabajarían duro para permanecer abiertos. Los aeropuertos O’Hare y Midway de Chicago dijeron que tienen 350 equipos y 400,000 galones de líquido para descongelar pavimentos entre ellos para mantener despejadas las pistas de aterrizaje y despegue.

El clima agregó incertidumbre a lo que se esperaba que fuera una temporada alta de viajes. A principios de este mes, AAA estimó que casi 113 millones de personas viajarían 50 millas o más desde su hogar entre el 23 de diciembre y el 2 de enero. Eso es un 4 % más que el año pasado, aunque todavía por debajo del récord de 119 millones en 2019.

La mayoría planeó viajar en automóvil. Alrededor del 6% viajará por aire, dijo AAA. De cualquier manera, muchos viajeros podrían encontrarse cambiando apresuradamente sus itinerarios.

Joel Lustre originalmente planeó conducir desde Bloomington, Indiana, a McGregor, Iowa, el jueves. Pero cambió su horario de trabajo y su esposa canceló una cita para poder salir el miércoles y vencer la tormenta.

Kurt Ebenhoch, un defensor de los viajes del consumidor y exejecutivo de una aerolínea, dijo que las exenciones de tarifas por mal clima que las aerolíneas comenzaron a ofrecer hace unos 20 años brindan a los consumidores un tiempo valioso antes de una tormenta para descubrir días y rutas alternativas.

Pero los consumidores necesitan leer la letra pequeña cuidadosamente. Delta, por ejemplo, actualmente renuncia a cualquier diferencia en las tarifas para viajes reservados antes del 25 de diciembre para vuelos fuera del noroeste del Pacífico. Pero si los vuelos se vuelven a reservar para una fecha posterior al 25 de diciembre, es posible que los pasajeros deban pagar la diferencia de tarifa.

Ebenhoch dijo que los pasajeros tienen derecho a pedirle a la aerolínea que los reserve en un vuelo de otra aerolínea si no hay opciones que satisfagan sus necesidades. Y si la aerolínea cancela el vuelo, los consumidores tienen derecho a un reembolso completo, no solo a créditos para futuros viajes.

La necesidad de viajar y visitar a familiares y amigos durante las vacaciones pareció superar la preocupación por la enfermedad. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades dijeron que los casos y las muertes por coronavirus han aumentado en las últimas semanas, y el trío de COVID-19, la gripe estacional y el virus respiratorio sincitial (RSV) continúa estresando el sistema de atención médica.

William Karr viajaba el lunes desde Los Ángeles a Minneapolis, donde planeaba reunirse con su hermana y luego conducir hasta Iowa. Karr dijo que usaría una máscara en el vuelo para evitar enfermarse durante las vacaciones, pero ha tomado otros vuelos sin máscara.

“Creo que las precauciones se van por la borda en cierto punto, y las personas están dispuestas a contagiarse de COVID si eso significa que estarán en casa con sus familias”, dijo Karr.

La inflación tampoco parecía estar recortando la demanda de viajes de vacaciones. La tarifa aérea promedio de ida y vuelta aumentó un 22% a $ 397 en el segundo trimestre de este año, el período más reciente disponible, según datos del gobierno de EE. UU. Eso fue más alto que la inflación general de precios de EE. UU., que alcanzó un máximo del 9% en junio.

Stacie Seal, que volaba el lunes desde Los Ángeles a su casa en Boise, Idaho, dijo que su familia había optado por visitar Disneyland con dos boletos gratuitos para acompañantes, que se obtienen a través de las tarjetas de crédito de las aerolíneas.

“Si tuviera que comprar los boletos sin una tarifa de acompañante, probablemente haría una pausa y pensaría en el precio ahora”, dijo.

Lindsey Roeschke, analista de viajes y hospitalidad de Morning Consult, una empresa de investigación de mercado, dijo que los viajeros parecen estar recortando de otras maneras.

En una encuesta reciente, Morning Consult descubrió que el 28 % de los viajeros estadounidenses estaban planeando un viaje de un día para las vacaciones, frente al 14 % del año pasado. También hubo un aumento en la cantidad de personas que planean quedarse con amigos o familiares en lugar de hoteles. Roeschke cree que los precios más altos fueron un factor.

“La inflación sigue jugando un papel”, dijo Roeschke. “No está impidiendo que la gente viaje, pero tal vez esté cambiando la forma en que realmente viajan”.

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El asociado de noticias de Associated Press, Amancai Biraben, contribuyó desde Los Ángeles.

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