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La muerte de la reina es un recordatorio de la desaparición de la generación de la Segunda Guerra Mundial

LONDRES – El largo adiós de la reina Isabel II es un recordatorio de una verdad más amplia que se desarrolla con poca fanfarria en Gran Bretaña: la nación se despide de los hombres y mujeres que lucharon en las batallas del país durante la Segunda Guerra Mundial.

La reina, que se desempeñó como mecánica y conductora de camiones en los últimos meses de la guerra, fue un vínculo tangible con los marineros, soldados, aviadores, infantes de marina y otros que se inscribieron para hacer su parte en una guerra que mató a 384.000 miembros del personal de servicio y 70.000 civiles británicos.

Pero al igual que la reina, incluso los veteranos de guerra más jóvenes se acercan ahora a los 100 años, y un flujo constante de obituarios cuenta la historia de una generación que desaparece.

“Es extraordinario cómo ese sentido del paso del tiempo se siente tan intensamente en este momento”, dijo Charles Byrne, director general de la Legión Real Británica, la organización benéfica de las fuerzas armadas más grande del país.

“La reina fue una personificación de esa generación… y con su fallecimiento, simplemente lleva a casa la sensación de que el tiempo se mueve sin descanso, como lo hace”.

Esa pérdida, quizás, se siente más ampliamente en el Reino Unido que en un país como los Estados Unidos, porque la existencia misma del Reino Unido se vio amenazada durante la guerra. Las bombas cayeron sobre ciudades desde Londres hasta Belfast, las mujeres fueron reclutadas para el trabajo de guerra y el racionamiento en tiempos de guerra no terminó hasta 1954.

Elizabeth, quien ahorró cupones de racionamiento para hacer su vestido de novia en 1947, dirigió una ceremonia en recuerdo de todo el personal de servicio caído de la nación cada año en el aniversario del final de la Primera Guerra Mundial.

“Ella es el epítome de ese sentido de servicio y contribución estoica”, dijo Byrne. “Y eso se atesora más que nunca”.

Las autoridades británicas no saben exactamente cuántos veteranos de la Segunda Guerra Mundial quedan porque los censistas de la nación no rastrearon el servicio militar hasta el año pasado. Esas cifras se publicarán el próximo mes.

La Royal Air Force dice que solo conoce a un piloto sobreviviente de la Batalla de Gran Bretaña, los hombres que Winston Churchill inmortalizó como «los pocos» que ayudaron a cambiar el rumbo de la guerra. El capitán del grupo, John Hemingway, celebró su cumpleaños número 103 en julio.

Pero el número de sobrevivientes está disminuyendo.

Entre los que murieron este año se encontraba Henriette Hanotte, quien transportó a los pilotos aliados derribados a través de la frontera francesa mientras regresaban a casa. Y Harry Billinge, que tenía solo 18 años cuando se unió a la primera ola de tropas que desembarcaron en Gold Beach en Normandía el Día D, así como Douglas Newham, quien sobrevivió a 60 bombardeos como navegante de la Royal Air Force, pero fue perseguido por los que no regresaron.

Era un tiempo de sacrificio compartido. La entonces princesa Isabel, como muchos adolescentes, tuvo que persuadir a su padre para que la dejara unirse al ejército en 1945.

Cuando Isabel cumplió 18 años, el rey Jorge VI la eximió del servicio militar obligatorio porque dijo que su formación como heredera al trono tenía prioridad sobre la necesidad de mano de obra en tiempos de guerra.

Pero la princesa, que comenzó su trabajo de guerra a los 14 años con una transmisión para los niños desplazados y luego cuidó un huerto como parte del programa del gobierno «Excavar para la victoria», se salió con la suya.

Se alistó en el Servicio Territorial Auxiliar en febrero de 1945 y se formó para convertirse en conductora de camiones militares y mecánica. El ATS era el más grande de los servicios auxiliares que desplegaba mujeres en roles que no eran de combate, como oficinistas, conductores y pasajeros de despacho para liberar a los hombres para tareas de primera línea.

Elizabeth, la primera mujer miembro de la familia real en servir en las fuerzas armadas, fue ascendida a comandante junior honoraria, el equivalente a un capitán del ejército, después de completar cinco meses de entrenamiento. Pero la guerra terminó antes de que pudiera ser asignada al servicio activo.

El 8 de mayo de 1945, la princesa Isabel apareció de uniforme en el balcón del Palacio de Buckingham mientras la familia real saludaba a la multitud que celebraba la rendición de Alemania. Esa noche, ella y su hermana, la princesa Margarita, salieron del palacio para participar en las festividades.

“Aclamamos al rey y a la reina en el balcón y luego caminamos kilómetros por las calles”, recordó más tarde. “Recuerdo filas de personas desconocidas uniéndose de los brazos y caminando por Whitehall, todos nosotros simplemente arrastrados por una marea de felicidad y alivio”.

Muchos de los que participaron en esa alegría ya se han ido.

Entre ellos se encuentra Frank Baugh, un infante de marina real que ayudó a guiar una lancha de desembarco a Sword Beach durante los desembarcos del Día D del 6 de junio de 1944. Más tarde hizo campaña para que se construyera un monumento para conmemorar a los 22.442 hombres y mujeres que murieron bajo el mando británico durante la Batalla de Normandía.

Unos meses antes de su muerte en junio del 98, Baugh visitó el British Normandy Memorial, que tiene vista a la playa donde luchó.

“Me gustaría ver niños viniendo todo el tiempo”, dijo. “Porque son las personas que necesitamos para contar lo que sucedió, y esos muchachos que no regresaron, para recordarlos”.

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