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Noticias del mundo

La innovación puede construir el futuro que merecen nuestros nietos


yoLlevo años diciendo que el mundo está mejorando. Señalaré que, por ejemplo, la cantidad de niños pequeños que mueren antes de cumplir los cinco años se ha reducido a más de la mitad en solo dos décadas: de 10 millones en 2000 a poco más de 4 millones en la actualidad.

Pero los acontecimientos actuales hacen que sea más difícil argumentar que el futuro será mejor que el pasado. La guerra de Rusia contra Ucrania está infligiendo un sufrimiento terrible en Europa del Este y elevando los precios de los alimentos y la energía en todo el mundo. La pandemia de COVID-19 causó millones de muertes y obstaculizó gravemente los esfuerzos para inmunizar a los niños. El crecimiento económico se está desacelerando. Y el cambio climático está provocando fenómenos meteorológicos extremos más frecuentes.

Estos reveses están causando el mayor dolor a las personas que ya estaban en la peor situación. Se agravaría la tragedia si las naciones dejaran de hacer las cosas que han funcionado durante las últimas dos décadas, incluida la generosidad con la ayuda exterior. El mundo debería seguir haciendo más para ayudar a los más pobres.

La buena noticia es que esto es eminentemente alcanzable. Podemos continuar reduciendo la inequidad en salud mientras lidiamos con la guerra, la economía, la pandemia y el cambio climático, gracias en parte a las innovaciones en salud global que permitirán que los esfuerzos del mundo tengan más impacto que nunca.

Algunas de estas innovaciones ya se están implementando, como una nueva vacuna contra la poliomielitis que nos acercará a la erradicación a pesar de los contratiempos recientes. Otros se están probando ahora con el potencial de usarse más ampliamente pronto, como los ultrasonidos impulsados ​​​​por IA que podrían ayudar a salvar a las madres y sus bebés.

Aunque la cantidad de niños que mueren antes de los 5 años se ha reducido drásticamente, la cantidad de bebés que mueren en los primeros 30 días de vida, lo que se conoce como período neonatal, no está disminuyendo tan rápido. Casi 1,9 millones de recién nacidos murieron en 2019, solo un tercio menos que en 2000.

Las causas de las muertes neonatales son complicadas. Para hacer mella en ellos, los trabajadores de la salud deben abordar las causas subyacentes lo antes posible en la vida del niño, o incluso antes de que nazcan. El primer paso es identificar a las mujeres con mayor riesgo de complicaciones durante el embarazo. En países ricos como Estados Unidos, lo hacemos con chequeos frecuentes, pruebas de laboratorio y una ecografía.

Pero en entornos de bajos ingresos, las máquinas de ultrasonido simplemente no son prácticas. Son voluminosos, caros y requieren un entrenamiento especial para usarlos. Es por eso que la fundación y varios socios están financiando trabajos para simplificar enormemente el proceso. En lugar de llevar una máquina grande en un carro, simplemente conecte una sonda a un teléfono móvil o tableta. Lo deslizas por el vientre de la mamá varias veces, y luego hacia arriba y hacia abajo. El software utiliza inteligencia artificial para leer las imágenes y proporcionar toda la información que proporcionaría un humano capacitado.

Este enfoque súper prometedor se está probando en Kenia y Sudáfrica para ver si su uso a escala marca una diferencia medible para las madres y los bebés. Si es así, atraeremos a más socios para reducir el costo y que más países puedan pagarlo.

Algunas de las innovaciones que más me emocionan están mucho más lejos, pero tienen el potencial de salvar y mejorar millones de vidas.

Con base en investigaciones recientes, creo que existe una buena posibilidad de que haya una cura para el VIH disponible en 10 a 15 años. La clave está en los avances en la terapia génica, que implica editar pequeñas porciones de la composición genética de una persona. Estos genes editados no se pueden transmitir a los hijos de la persona, pero pueden corregir mutaciones genéticas que causan al paciente problemas médicos debilitantes y mortales.

Los científicos están trabajando en varias formas de lograr esto. (Uno consiste en modificar la superficie de las células que al VIH le gusta invadir, haciendo mucho más difícil que el virus entre en ellas). Todavía quedan años de trabajo por delante antes de que se demuestre que cualquiera de estos enfoques es seguro y eficaz, y las primeras versiones podría ser de corta duración y requerir dosis adicionales para evitar que el VIH regrese.

Pero el impacto potencial es enorme. En la actualidad, aproximadamente 38 millones de personas en todo el mundo viven con el VIH y otros 1,5 millones se infectan cada año. Para sobrevivir, tienen que tomar medicamentos antirretrovirales todos los días por el resto de sus vidas. Una cura ideal para el VIH liberará a todos de tomar estos medicamentos y le ahorrará al mundo millones de dólares al año en costos de tratamiento. También significará que millones de personas nunca tendrán que preocuparse por contraer el VIH en el futuro.

Si bien hay muchas malas noticias en estos días, me inspiran los increíbles avances que científicos de todo el mundo están haciendo todos los días, ya sea que se trate de un nuevo uso para salvar vidas para CRISPR o una nueva forma innovadora de producir energía limpia. Cada uno representa una nueva oportunidad para ayudar a las personas, pero es importante recordar que ninguno de estos avances se produjo de la noche a la mañana. Si queremos mejorar las cosas para la próxima generación, debemos invertir hoy en un futuro mejor.

Las oportunidades para reducir la inequidad, incluso en este momento tumultuoso, están ahí. El éxito es una perspectiva a largo plazo y comienza con las acciones que tomamos ahora. 2023 es el año en el que debemos aprovechar al máximo estas oportunidades.

Este ensayo está adaptado de The Year Ahead 2023 de Gates.

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