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La estación espacial Tiangong de China tiene un papel importante que desempeñar


Wuando la Estación Espacial Internacional (ISS) quede fuera de servicio en 2030, la órbita terrestre baja no estará vacía de laboratorios cósmicos. Ya está volando, aunque solo esté parcialmente construida, la estación espacial china Tiangong de dos módulos (que pronto serán tres). En comparación con la ISS de 16 módulos, las plataformas orbitales de China son una máquina modesta, pero como Ciencia popular informa en una historia que enmarca muy bien las ambiciones generales de China en el espacio, Tiangong tiene un papel importante que desempeñar.

El tercer módulo de la estación, conocido como Mengtian («soñar con los cielos») mide 59 pies (18 m) de largo y 14 pies (4 m) de ancho y pesa 20 toneladas métricas. Programado para lanzarse antes de finales de 2022, se unirá al módulo central de Tianhe y a los módulos experimentales de Wentian, que ya están en órbita.

Al igual que la ISS, la estación en forma de T estará equipada con un brazo robótico. Eso podría darle a Tiangong la capacidad de ayudar a dar servicio y soporte a Xuntian, el primer telescopio espacial de China, cuyo lanzamiento está programado para los próximos dos o tres años. Xuntian volará en órbita terrestre baja, dándole más en común con el Telescopio Espacial Hubble que con el Telescopio Espacial James Webb, excepto que tendrá un campo de visión hasta 300 veces mayor que el del Hubble.

Mientras tanto, mientras que EE. UU. y China no cooperan en el espacio como lo hace EE. UU. con Rusia y otros 13 socios de la estación espacial, China está abriendo el módulo Wentian a posibles experimentos que otros países del mundo podrían querer volar. En total, se espera que Wentian sea capaz de realizar más de 1000 experimentos en el transcurso de la vida útil aún por determinar de Tiangong. Eso podría convertir a Tiangong en una herramienta tanto de la diplomacia como de la ciencia.

La estación es «muy atractiva para muchos socios internacionales que no tienen programas espaciales tan completos», dijo Alanna Krowlikowski, politóloga de la Universidad de Ciencia y Tecnología de Missouri. Ciencia popular. A medida que EE. UU. cede el mercado de estaciones espaciales a otros jugadores, China está lista para entrar rápidamente.

Esta historia apareció originalmente en TIME Space, nuestro boletín semanal que cubre todo lo relacionado con el espacio. Puede registrarse aquí.

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