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La empresa de pollos de Walker está vinculada a los beneficios del trabajo no remunerado

ATLANTA – Herschel Walker hace campaña para el Senado de los EE. UU. como defensor de la libre empresa y defensor de los enfermos mentales, los delincuentes y otras personas al margen de la sociedad. Y el republicano de Georgia ha pedido políticas que combinen esas prioridades.

“Si alguien sale de la cárcel, deberían tener incentivos establecidos para que la persona haya aprendido un oficio, y usted da un incentivo para que una empresa lo contrate para que pueda ganarse la vida por sí mismo”, dijo Walker el 17 de agosto en Kennesaw. , Georgia.

Walker, quien fundó Renaissance Man Food Services en 1999 como parte de la creciente industria de procesamiento de alimentos de Estados Unidos, luego asintió a su experiencia comercial. “Ahora es mi responsabilidad ayudar”, declaró Walker.

El argumento combina varios hilos del intento de Walker de derrocar al senador demócrata Raphael Warnock en un enfrentamiento electoral de mitad de mandato que podría determinar el control del Senado. Walker, ex estrella del fútbol universitario y profesional, se define a sí mismo como un hombre de negocios, un cristiano que no se disculpa y alguien que ha superado los desafíos de salud mental con la ayuda de otros.

“Tenemos que convertirnos en una sociedad que quiera ayudar, no lastimar a nadie”, dijo en Kennesaw.

Sin embargo, una revisión de Associated Press de los casos de los tribunales federales, junto con otros registros y declaraciones públicos, ofrece una realidad más complicada. Un ejemplo en el corazón de la cartera de negocios de Walker sugiere que se ha beneficiado, a través de una empresa que promociona como socio principal y proveedor, del trabajo no remunerado de los delincuentes de drogas enviados desde los tribunales estatales a los programas de rehabilitación residencial en lugar de prisión.

No es posible cuantificar las ganancias financieras que Walker podría haber obtenido a lo largo de los años gracias a la mano de obra infravalorada. Pero algunos abogados se han burlado de la operación en cuestión, Christian Alcoholics & Addicts in Recovery Inc., con sede en Oklahoma, como un «campo de trabajo» residencial que se beneficia de una «fuerza laboral vulnerable con el pretexto de brindar servicios de rehabilitación y asesoramiento sobre alcohol y drogas».

CAAIR, como se le conoce comúnmente, comenzó hace más de una década enviando residentes a trabajar en Simmons Foods Inc., un gigante de procesamiento que Walker promociona como socio principal y proveedor de su distribuidora, Renaissance Man Food Services. Los jueces estatales asignaron a los delincuentes condenados a CAAIR, dándoles la opción entre el programa residencial y sus requisitos o cumplir condena en cárceles o prisiones convencionales. Simmons luego contrataría a CAAIR para la mano de obra en sus plantas; A los participantes del programa CAAIR no se les pagó.

Los tribunales de EE. UU. han declarado legal ese tipo de arreglo, encontrándolo similar a los programas de trabajo para reclusos encarcelados por completo que quedan fuera de la prohibición de la 13ª Enmienda sobre la servidumbre involuntaria “excepto como castigo por un delito”. Pero muchos expertos en justicia penal critican tales programas.

“Los tribunales de drogas suelen ser un programa alternativo previo al juicio”, dijo Jillian Snider, ex oficial de policía de la ciudad de Nueva York y ahora directora de políticas del programa de justicia penal y libertades civiles en R Street, un grupo de expertos de libre mercado de centro derecha con sede en Washington.

Snider describió el diseño ideal como “casi como un programa ambulatorio” centrado en el asesoramiento profesional y la capacitación en habilidades, con algunas responsabilidades laborales que incluyen salarios. Los programas basados ​​más en el trabajo que en la rehabilitación y la capacitación, dijo Snider, son “exclusivos principalmente de los estados del sur. Simplemente no es algo que se ve en el noreste y en el oeste”.

Una demanda federal, aún pendiente contra CAAIR y Simmons, ha detallado cómo algunos participantes fueron presuntamente presionados para trabajar cuando estaban lesionados, obligados a asistir a servicios religiosos y amenazados con encarcelamiento si su trabajo no era satisfactorio.

CAAIR, alegaron los participantes en el tribunal, no siempre proporcionó el tratamiento psiquiátrico o de rehabilitación necesario, del tipo que Walker ha enfatizado cuando comparte su historia personal y aboga por las personas que padecen enfermedades mentales. CAAIR describió sus servicios en presentaciones judiciales como “una combinación de terapia laboral y asesoramiento espiritual y religioso”.

“Si trabaja a tiempo completo en una instalación de pollos, no tiene suficientes horas en el día para completar un programa completo”, dijo Snider, explicando que “hablar con consejeros profesionales” y “establecerse con verdaderos deben incluirse oportunidades de progreso y capacitación en habilidades”. “Hay muchos más componentes que trabajar 12 horas al día limpiando pollos”, dijo.

No obstante, un juez de primera instancia en 2020 rechazó las afirmaciones de los participantes de que el programa violaba la ley laboral federal. CAAIR, dictaminó el tribunal, sigue siendo un componente permisible del sistema estatal de justicia penal. La apelación de los participantes está pendiente.

La directora ejecutiva y cofundadora de CAAIR, Janet Wilkerson, le dijo a The Associated Press que ella “nunca tuvo ningún trato” con Walker. Ella se negó a comentar más, citando un litigio en curso.

Ni Walker ni Renaissance Man Food Services fueron nombrados como acusados ​​en la demanda original, y la campaña de Walker se negó a comentar sobre el asunto, diciendo que Simmons no es la empresa de Walker. Un representante de Simmons no respondió a las consultas.

Sin embargo, en la narración de Walker, Simmons es fundamental para su empresa.

En el sitio web de Renaissance, Simmons es el único proveedor o socio mencionado por su nombre: «RMFS se une a Simmons Foods para llevar productos avícolas, porcinos y de panadería de calidad al mercado minorista y de servicios de alimentos». El sitio web destaca una de sus ubicaciones como Siloam Springs, Arkansas, donde se encuentra Simmons. La relación se remonta a 2006, según declaraciones previas de Walker a los medios.

Renaissance se anuncia a sí mismo como un negocio certificado propiedad de una minoría (Walker is Black) que trabaja con «socios proveedores para satisfacer las necesidades de nuestros clientes minoristas y de servicios de alimentos». Eso sugiere una relación en la que Walker se asocia con empresas de procesamiento de alimentos para actuar como distribuidor, de modo que un negocio de línea final compre a una empresa propiedad de una minoría. Por ejemplo, el sitio web de Walker menciona dos premios de «proveedor de diversidad» de los hoteles Marriott.

Walker no siempre tiene claro el tamaño y el alcance de Renaissance. Ha dicho que emplea a cientos de trabajadores, con menciones frecuentes de una división de procesamiento de pollo en Arkansas. Además, ha reclamado hasta $ 80 millones en ventas brutas. Pero cuando Renaissance presentó la documentación federal para garantizar préstamos bajo el Programa de protección de cheques de pago durante la pandemia de coronavirus, informó sobre ocho empleados. La compañía recibió alrededor de $182,000 bajo el programa. En otro caso judicial, Walker dio cifras de ingresos mucho más modestas, lo que indica que la empresa promedió alrededor de 1,5 millones de dólares al año en ganancias entre 2008 y 2017.

Las exageraciones de Walker podrían simplemente implicar combinar algunas de las operaciones de Simmons como propias.

Su formulario de divulgación financiera de 2022 presentado al Senado enumera a Renaissance pagando a Walker un salario de $ 214,062.50. Otro negocio, H Walker Enterprises, trajo a Walker un pago de $3 millones como único accionista. El sitio web de H Walker Enterprises sugiere que Renaissance es una subsidiaria. Los registros estatales enumeran la misma dirección corporativa en Dublin, Georgia, para ambos.

Wilkerson estableció CAAIR con su esposo, Don, y otros. Se anuncia a sí mismo como una empresa basada en la fe para rehabilitar adictos. Sus programas se lanzaron en 2008 con seis hombres, según su sitio web, y para 2015 albergaban a 200 en tres dormitorios.

A lo largo del litigio, Simmons y CAAIR han defendido enérgicamente sus prácticas. Pero una cosa nunca ha estado en disputa: los hombres que CAAIR envió a las plantas de pollo no fueron pagados.

“CAAIR es un programa basado en el trabajo”, escribieron los abogados en su defensa. “Los participantes… están obligados a realizar trabajos sin compensación en varios proveedores de trabajo cercanos, incluido Simmons. Este requisito no es ningún secreto”.

En documentos judiciales, Wilkerson describió a los acusados ​​de drogas como «clientes» en lugar de empleados, y los caracterizó por haber elegido el programa voluntariamente después de haber sido completamente informados de los parámetros.

Los participantes firmaron documentos que estipulan que «no vinieron a CAAIR, Inc. en busca de trabajo», que CAAIR «no les ofreció un trabajo» y que «no recibirían salarios» u otro pago por «mi estadía en CAAIR». , Cía.» Había una posible excepción: «se les puede ofrecer un paquete de regalo» si terminaron el programa.

“Simmons es un proveedor de trabajo para CAAIR”, escribió Wilkerson en sus documentos judiciales. “Simmons paga a CAAIR por el trabajo realizado por los participantes de CAAIR a una tarifa muy superior al salario mínimo”.

Wilkerson describió un «proceso intensivo de entrevistas» para los «clientes» remitidos a su programa por los tribunales: «Los posibles clientes deben leer y firmar documentos que reconocen su comprensión del programa».

El “Acuerdo de Admisión” promete un “programa de recuperación” residencial que incluye “asesoramiento individual y grupal, alimentos nutritivos (y) actividad física constructiva que incluye capacitación laboral en un lugar de trabajo”, junto con el requisito de “trabajar en un lugar de trabajo designado .” Los documentos no nombran a ninguna empresa potencial, describen la capacitación que los participantes recibirían ni detallan el trabajo que realizarían.

El acuerdo incluía un código de conducta, con la amenaza de despido.

Las «violaciones menores de las reglas» incluyeron «no mantener una actitud positiva», «no hacer las tareas asignadas», «no afeitarse, ducharse y cepillarse los dientes todos los días», «no ser un jugador de equipo» y «no asistir… .reuniones diarias”, que incluyen “estudios bíblicos…reuniones de 12 pasos…grupos pequeños”.

Entre las infracciones mayores: “robo”, “traer o usar drogas o alcohol”, “insubordinación”, “tener dinero o tarjetas de crédito en el local”, “no mantener su puesto en el proveedor de trabajo asignado”, “juegos bruscos o lucha libre”. en cualquier momento” y “fraternizando con cualquier mujer”.

Esas listas, se advirtió a los participantes, “no eran exhaustivas” y que “otras infracciones” determinadas por el personal “también pueden dar lugar a procedimientos disciplinarios”. Además, los participantes acordaron asistir a los servicios de la iglesia fuera de las instalaciones durante sus primeras 12 semanas de residencia. Eso vino con un código separado: “No dormir en la iglesia. … Use el baño antes de que comiencen los servicios de la iglesia. … Los clientes no pueden viajar con la familia hacia/desde la iglesia”.

Los participantes eran “libres de abandonar (el programa) en cualquier momento”, afirman los documentos. Pero los participantes firmaron sabiendo que tal acción podría resultar en «consecuencias del sistema de justicia penal por salida anticipada», y los documentos aclaran que los «procedimientos disciplinarios», hasta e incluyendo la «destitución del programa» estaban en CAAIR. criterio del personal.

En un caso federal separado contra otro programa de rehabilitación sin fines de lucro, Simmons volvió a defender sus prácticas en un escrito de «amigo de la corte» presentado en 2020 para apoyar a DARP Inc.

Citando la relación de Simmons con CAAIR, los abogados de Simmons escribieron que «CAAIR opera con el mismo modelo básico» que DARP para «brindar oportunidades vocacionales para quienes luchan contra la adicción a las drogas y el alcohol». Sin embargo, dijeron los abogados de Simmons, eso no es lo mismo que una relación de empleado que requiere protecciones de la ley laboral federal, o incluso una compensación.

“Los demandantes participaron en DARP para su propio beneficio y para lograr su propia rehabilitación, no en beneficio de DARP” ni de ninguna empresa con fines de lucro, dice el escrito. Los abogados dijeron que los trabajadores no remunerados reciben un beneficio más allá del dinero: “un sentido de autoestima y logro”.

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