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Política

La Casa Blanca se prepara para racionar las vacunas a medida que se avecina el estancamiento de la financiación de Covid


Pero a medida que disminuyen las reservas de efectivo del gobierno, los funcionarios concluyen cada vez más que pronto habrá que tomar este tipo de decisiones difíciles. Y se están preparando silenciosamente para transferir la responsabilidad de otras partes clave de la respuesta a la pandemia al sector privado a partir de 2023.

“Existe una gran preocupación de que nos atrapen con poca mano de obra”, dijo una persona familiarizada con las discusiones. “A primera vista, es absurdo”.

La planificación de contingencia tiene como objetivo preservar las herramientas mínimas necesarias para protegerse contra el virus este año, dijeron funcionarios federales y otras personas familiarizadas con las discusiones. Pero muchas de esas decisiones aún dependen de que el Congreso autorice $ 10 mil millones en nuevos gastos de Covid, una perspectiva que sigue siendo incierta frente a la oposición del Partido Republicano.

Los republicanos del Senado han estancado la solicitud de financiamiento durante semanas debido a las demandas de que primero obtengan un voto no relacionado sobre la decisión del presidente Joe Biden de poner fin a las restricciones fronterizas de la era Covid. A pesar de las advertencias de la administración Biden de que EE. UU. podría registrar 100 millones de infecciones más durante el otoño y el invierno, algunos legisladores republicanos también se muestran escépticos por separado de que existe una necesidad urgente de más dinero, acusando a la administración de no dar cuenta de los cientos de miles de millones de dólares que tiene. ya gastado

Si el Senado logra romper su estancamiento, las personas familiarizadas con la planificación dijeron que la financiación solo sería suficiente para mantener en funcionamiento las actividades centrales de Covid del gobierno. Casi la mitad de esa cantidad se destinaría de inmediato al pago de la deuda de la administración con la compañía farmacéutica Pfizer, que aún no ha sido completamente compensada por el suministro de 20 millones de dosis de su tratamiento antiviral a principios de este año.

Los aproximadamente $ 5 mil millones restantes probablemente se dividirían entre inversiones para reforzar los suministros de pruebas, tratamientos y vacunas. En el mejor de los casos, la administración podría hacer que esas reservas duren hasta fin de año. Incluso entonces, la capacidad de la Casa Blanca para reaccionar ante una nueva variante peligrosa se vería severamente limitada y los fondos para ayudar a la respuesta global serían inexistentes.

Pero en el peor de los casos, dijo la gente, el país más rico del mundo podría quedarse sin dinero para combatir un resurgimiento de Covid en su propio suelo.

“Todo lo que debe suceder es que surja una variante que sea altamente infecciosa y cause más morbilidad y mortalidad y volvamos a la zona cero”, dijo Georges Benjamin, director ejecutivo de la Asociación Estadounidense de Salud Pública, que representa a los trabajadores de la salud pública. “No hemos terminado el trabajo”.

La obstinada dificultad para proporcionar nuevos fondos para la respuesta de emergencia ha empañado a la administración, donde los funcionarios consideran que la capacidad de Biden para mantener a Covid bajo control es esencial para el éxito de su presidencia.

En los últimos meses, la Casa Blanca buscó crédito por poner fin a la crisis de manera efectiva, promocionando su campaña de vacunación y la distribución generalizada de pruebas y terapias como clave para permitir que la mayoría de los estadounidenses reanuden su vida cotidiana de manera segura. Sin embargo, la administración ha luchado simultáneamente para justificar la inversión continua de recursos para combatir la pandemia, con funcionarios sorprendidos por el nivel de resistencia republicana y no dispuestos a retrasar otras iniciativas legislativas para usarlas como vehículos para lograr que se apruebe la financiación de Covid.

La solicitud inicial de $ 22,5 mil millones de la Casa Blanca se redujo a $ 15,6 mil millones en marzo, pero esa asignación se vino abajo después de que los demócratas de la Cámara se negaron a pagarla al recuperar los fondos de Covid de los estados individuales. Los republicanos redujeron aún más el trato a $ 10 mil millones y exigieron una votación de inmigración por separado. Biden y sus compañeros demócratas buscaron poner los fondos en un paquete de ayuda más grande para Ucrania. Pero decidieron esta semana separar los dos y no queda una estrategia clara para romper el punto muerto.

Sin el dinero para mantener sus operaciones de Covid en funcionamiento, los aliados de Biden dicen que ahora temen que un resurgimiento del virus en el verano o el otoño pueda acabar con las ganancias en las que el presidente ha apostado su historial de salud, y hundir al país nuevamente en una crisis justo antes de los parciales.

“La inacción en el Congreso ya está forzando compromisos difíciles e innecesarios que tienen consecuencias nefastas para el pueblo estadounidense”, dijo un portavoz de la Casa Blanca, y agregó que no autorizar fondos adicionales obligaría a “compensaciones aún más difíciles”.

Los funcionarios de Biden han enfatizado a los legisladores que asegurar la financiación ahora es fundamental para la preparación de la administración a finales de este año, particularmente cuando se trata de comprar nuevas vacunas destinadas a atacar mejor las variantes de Omicron. El gobierno no puede comprometerse a comprarlos hasta que tenga el dinero, lo que genera preocupaciones de que los países competidores obtengan el primer acceso al suministro limitado o que EE. UU. solo pueda pagar suficientes vacunas para las poblaciones de mayor riesgo.

Más inmediatamente, la administración está retrasando la inversión en la fabricación de posibles nuevos tratamientos contra el covid, dijeron personas familiarizadas con el asunto.

Los funcionarios de Biden originalmente planearon ayudar al desarrollo de un par de píldoras antivirales que podrían expandir el arsenal de tratamientos del gobierno que reducen el riesgo de enfermedades graves en pacientes infectados. En cambio, ese dinero ahora se ha retenido en caso de que se necesite para prioridades más urgentes.

Dentro de la administración, el estancamiento de la financiación también ha provocado nuevas deliberaciones sobre la viabilidad a largo plazo de la respuesta al covid. Si bien la Casa Blanca ha sostenido públicamente que necesita al menos $ 22,5 mil millones del Congreso en general este año, existe un reconocimiento interno de que obtener algo más allá de la inversión inicial de $ 10 mil millones es una posibilidad remota.

“Nunca sugirieron que $10 mil millones durarían mucho tiempo”, dijo el senador Roy Blunt (R-Mo.), quien se reunió la semana pasada con el coordinador de covid de la Casa Blanca, Ashish Jha, sobre el tema. “Pero 10.000 millones de dólares puede ser lo máximo que hay apetito en este momento”.

En una llamada privada con expertos en salud el jueves pasado, Jha dijo que algunos legisladores han planeado reducir los subsidios federales que garantizan vacunas y tratamientos gratuitos contra el covid para todos los estadounidenses, sugiriendo que las aseguradoras privadas se hagan cargo del proceso.

La Casa Blanca no ve eso como una opción inmediata, dijo Jha, según tres personas en la llamada, debido a lo complejo y disruptivo que sería para los estadounidenses y el sistema de salud. Pero otros funcionarios de la administración en las últimas semanas han sopesado la posibilidad de transferir la responsabilidad de las vacunas y algunos tratamientos al mercado de seguros tradicional a partir del próximo año, dijeron dos personas familiarizadas con el asunto, estimuladas por la comprensión de que el gobierno pronto podría no tener otro. elección.

El cambio sería complicado y tenso y llevaría meses diseñarlo, dijeron las personas, y no se han tomado decisiones. También existe un reconocimiento generalizado de que tal medida podría representar un revés para la tan promocionada promesa de la Casa Blanca de garantizar una respuesta equitativa, al dificultar que las personas de bajos ingresos y sin seguro accedan y paguen vacunas y tratamientos.

“Es realmente preocupante que, más de dos años después de una pandemia mundial, todavía necesitemos estos argumentos sobre la mejor manera de proteger a las personas”, dijo Chrissie Juliano, directora ejecutiva de Big Cities Health Coalition, que representa a los departamentos de salud metropolitanos. . “Las personas que se verán más afectadas son las más vulnerables”.

Con la esperanza de romper el estancamiento, Jha y otros altos funcionarios, incluido el asesor principal de Biden, Steve Ricchetti, se han reunido con legisladores de ambos lados del pasillo para analizar las consecuencias inminentes de no aprobar fondos adicionales de Covid. Entre los aliados externos, hay una mayor discusión sobre reclutar gobernadores y coaliciones de salud prominentes para pedir acción sobre los fondos.

Sin embargo, con poca capacidad para forzar la mano de los republicanos del Senado, existe un temor creciente de que quizás la única forma de mantener viva la respuesta de Covid sea que Covid inunde a la nación en infecciones una vez más.

“Necesitamos decidir como país cómo queremos lidiar con el hecho de que Covid estará con nosotros durante mucho tiempo”, dijo Bob Kocher, quien sirvió en el Consejo Económico Nacional de la administración Obama. “El camino que quizás estamos eligiendo sin querer conduce a una experiencia de Covid más perturbadora, más larga y económicamente más dolorosa para Estados Unidos”.

Marianne LeVine contribuyó a este despacho.


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