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La búsqueda de soluciones impulsa la carrera para salvar las salinas de Utah

WENDOVER, Utah – En el desierto de Utah, una extensión sin árboles de prístinos cristales de sal blanca ha atraído durante mucho tiempo a temerarios corredores de velocidad, cineastas y turistas obsesionados con las redes sociales. Es tan plano que en ciertos días, los visitantes juran que pueden ver la curvatura de la tierra.

El reluciente terreno blanco de las salinas de Bonneville, un remanente de un lecho de lago prehistórico que es uno de los muchos paisajes de otro mundo del oeste americano, sirve como pista de carreras para los récords mundiales de velocidad en tierra y telón de fondo para películas como «Independence Day» y «The El indio más rápido del mundo”.

Pero se está volviendo más y más delgado a medida que aquellos que lo aprecian claman por cambios para salvarlo.

La investigación ha demostrado una y otra vez que el agua salada en el acuífero debajo de los pisos se está agotando más rápido de lo que la naturaleza puede reponerla. A medida que el agua subterránea cercana reemplaza la salmuera rica en minerales, la evaporación produce menos sal que los ciclos históricos de inundación y evaporación que dejan en el paisaje.

Se ha reducido en aproximadamente un tercio en los últimos 60 años. La huella total se ha reducido a aproximadamente la mitad de su tamaño máximo en 1994. La corteza mantiene los neumáticos frescos a altas velocidades y proporciona una superficie ideal para las carreras, a menos que las inundaciones estacionales no disminuyan o dejen una capa inestable de sal. Los corredores luchan por encontrar una pista lo suficientemente larga como para alcanzar velocidades récord con solo 8 millas de pista en comparación con 13 millas (20 kilómetros) hace varias décadas.

Los científicos están de acuerdo en gran medida en que años de sobreexplotación de acuíferos por la minería de potasa cercana han provocado el problema, pero insisten en que no hay pruebas sólidas de que simplemente pagar a la empresa minera para que devuelva el agua al área lo resolverá en medio de actividades humanas perjudiciales como la extracción de minerales o conducir autos de carrera.

La potasa es una sal a base de potasio que se utiliza principalmente en todo el mundo como fertilizante para cultivos como el maíz, la soja, el arroz y el trigo. Se extrae en más de una docena de países de todo el mundo, principalmente de lechos de lagos prehistóricos como el de Bonneville.

Se extrae de otros salares icónicos, incluso en Chile, donde el espesor no se reduce de manera similar.

En Utah, después de tres décadas de estudios que examinan las salinas, nada ha frenado el deterioro. Pero los funcionarios están financiando un nuevo estudio mientras intentan encontrar una solución. Los investigadores están tratando de determinar por qué la sal se está desvaneciendo y qué se puede hacer para detenerlo. Bajo un proyecto de investigación de $ 1 millón encabezado por el Estudio Geográfico de Utah, los científicos están recopilando datos para comprender los efectos que el cambio climático, las carreras, la repavimentación de la sal y la operación de la mina en tierras federales arrendadas tienen en la preservación de Salt Flats.

La sal se está diluyendo a medida que el cambio climático arrastra a Occidente a su tercera década de sequía, pero no está claro cómo afecta eso los patrones de inundaciones estacionales de los que depende el paisaje para mantener su tamaño y huella.

La frustración se está desbordando para Dennis Sullivan, un constructor de automóviles y corredor que estableció un récord de velocidad en tierra en su roadster modelo T de 1927. Su organización, Salt Flats Racing Association, está convencida de que la compañía minera de potasa que extrae minerales de los llanos es la razón principal por la que se está agotando el acuífero. Pero en lugar de señalar con el dedo en esa dirección, él y otros corredores culpan a la Oficina de Administración de Tierras de EE. UU., que supervisa el área y está obligada por ley federal a equilibrar los usos múltiples y preservarla ahora y en el futuro.

Para salvar el paisaje, dice Sullivan, el gobierno de los EE. UU. necesita encontrar $ 50 millones durante 10 años para pagar a Intrepid Potash, la compañía minera, para verter el agua salada que se extrae de la tierra de vuelta a los llanos. Se enfurece al ver que se gasta más tiempo y dinero en investigación cuando para él la solución es clara.

“En el mundo del que vengo, estudias algo, averiguas qué cambios necesitas hacer, haces los cambios y luego regresas y lo estudias nuevamente para ver si tus cambios tuvieron un efecto”, dijo Sullivan. “Es ridículo seguir estudiándolo hasta que haces algo”.

El frágil paisaje se ha vuelto menos confiable para los corredores, que tuvieron que cancelar los eventos de la «Semana de la velocidad» programados para este otoño después de que las salinas se inundaran y los dejaran sin suficiente espacio para conducir.

Aunque los corredores insisten en que la respuesta es obvia, los científicos sostienen que no hay pruebas sólidas de que el simple retorno del agua salada revierta los efectos de la extracción y mantenga las salinas.

Sullivan no culpa a Intrepid Potash; tiene un contrato de arrendamiento con el gobierno federal. Él dice que los administradores de tierras no han invertido en preservar el paisaje o reponer la sal que se le quitó.

Intrepid Potash no respondió a las preguntas de The Associated Press.

Jeremiah Bernau, un geólogo que trabaja en el estudio con el Servicio Geológico de Utah, dijo que la compañía minera ya ha estado vertiendo sal y no está claro si esa es la respuesta.

Un estudio de 2016 encontró que las áreas más susceptibles al raleo eran los lugares donde se organizan carreras. En términos simples, cambia la forma en que el agua puede fluir a través de la corteza, dijo Bernau.

“Cada uso va a tener algún tipo de impacto sobre él. Es solo tratar de clasificarlos, comprender cuánto es ese impacto y qué podemos hacer para mitigarlo o comprenderlo”, dijo Bernau en un recorrido reciente por el área, donde los periodistas lo acompañaron mientras medía el espesor de la sal y la profundidad de el acuifero

“Mi trabajo es tratar de entender cómo funciona eso y cuáles son las acciones que podemos hacer para ayudar a preservar este paisaje”, dijo.

Los patrocinadores del estudio actualmente en curso esperan que, si tiene éxito, el gobierno federal considere devolver más sal para evitar conflictos y permitir que los corredores y mineros continúen como hasta ahora.

Si el estudio muestra que el depósito de sal es efectivo, el geólogo del estado de Utah, Bill Keach, dijo que espera que los corredores usen la información para presionar por fondos federales para mantener el proyecto.

En 2019, cuando los legisladores de Utah dieron luz verde a la iniciativa, asignaron $5 millones, con la condición de que el gobierno federal también proporcionara fondos, para devolver el agua salada necesaria para preservar la costra de sal.

El representante Steve Handy, un republicano que encabezó el esfuerzo, dijo que los cabilderos de los corredores inicialmente sugirieron que el gobierno federal cumpliría con la inversión de Utah con $ 45 millones adicionales, dando al programa los $ 50 millones que Sullivan y otros corredores dicen que se necesitan para mantener el estado. quo.

El representante estadounidense Chris Stewart, que representa al área, aseguró a Handy que su oficina estaba trabajando para asegurar los fondos. Sin pruebas contundentes, la disposición de sal restauraría la corteza, los $ 45 millones no se han materializado, pero Stewart dijo en un comunicado que «sigue absolutamente comprometido con encontrar soluciones basadas en la ciencia» para salvar la corteza.

Utah recuperó la mayor parte de los fondos después de que no obtuvo fondos federales equivalentes.

“Están haciendo lo que pueden con $1 millón, que no se ha repartido lo suficiente”, dijo Handy, y señaló que, en última instancia, era el trabajo del gobierno federal, no de Utah, administrar la tierra.

Pero si bien las soluciones y el grado de responsabilidad de las diferentes partes son discutibles, nadie está en desacuerdo en que el paisaje es una joya que vale la pena preservar. Arrodillada, la corteza de cristales fundidos parece palomitas de maíz. Desde lejos, la superficie se parece a la luna y atrae a cientos de visitantes todos los días, algunos con vestidos de colores brillantes al atardecer en busca de la imagen perfecta.

“El hecho de que puedas salir aquí y ver esta vasta extensión blanca con una textura tan hermosa en la corteza. Desata algo, tal vez más primitivo en ti mismo», dijo Bernau, mirando a lo lejos.

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