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Política

‘Frustrado e impotente’: en la lucha con China por la influencia global, la diplomacia es la mayor debilidad de Estados Unidos

El músculo diplomático más débil

La Embajada de los Estados Unidos en Panamá tiene diplomáticos enfocados en el comercio, lo cual no sorprende dada la importancia del canal para el comercio mundial. (Según medidas clave, Estados Unidos es el principal usuario del canal, con China en segundo lugar. El canal es tan importante para Washington que, aunque Estados Unidos transfirió el control del paso a Panamá hace más de dos décadas, conserva el derecho de tomarlo). acción militar para asegurarlo si es necesario, un arreglo bien conocido por Beijing).

Aún así, los diplomáticos estadounidenses en Panamá y mucho más allá dicen que si alguna parte de la infraestructura diplomática de Estados Unidos necesita ayuda, es el Servicio Comercial Exterior y de Estados Unidos.

El Servicio Comercial es parte del Departamento de Comercio, no del Estado. Sus responsabilidades incluyen ayudar a aumentar las exportaciones estadounidenses y eliminar las barreras comerciales, con el objetivo de nivelar el campo de juego para las empresas estadounidenses que deben cumplir con las leyes estadounidenses, como la Ley de Prácticas Corruptas en el Extranjero. Está presente en las misiones diplomáticas estadounidenses en alrededor de 78 países, incluido Panamá. Eso es menos de la mitad de los países del mundo, pero el Servicio Comercial enfatiza que está en los lugares que representan la mayoría de las exportaciones estadounidenses.

En 2014, el Servicio Comercial contaba con alrededor de 1.750 empleados. En los años transcurridos desde entonces, perdió cientos de empleados debido a la deserción, el estancamiento de los presupuestos y otras razones. Con algunas fluctuaciones, la plantilla se ha reducido a unos 1.430, de los cuales 250 son funcionarios del Servicio Exterior. Bajo Biden, está tratando de recuperar esas pérdidas, según un funcionario del Departamento de Comercio que presentó los números a POLITICO.

El equipo de Biden está buscando otras formas de enfatizar esa diplomacia; Como parte de los planes de modernización del Departamento de Estado, Blinken se comprometió a aumentar la cantidad de diplomáticos enfocados en temas como el comercio, incluidos los «funcionarios económicos» cuyas responsabilidades incluyen informar sobre negocios y actividades relacionadas en otros países.

Durante el período de Tibor Nagy como subsecretario de Estado para asuntos africanos bajo Trump, inspeccionó las embajadas bajo su competencia para saber cuántos diplomáticos se centraban en cuestiones comerciales. “Le dije: ‘Dígame, ¿cuántas posiciones tiene la embajada china para promover el comercio y la inversión, a diferencia de la embajada de EE. UU.?’ Y, abrumadoramente, eran como tres o cuatro puestos para los chinos frente a uno estadounidense”, recordó Nagy. “Y luego, en África, tenemos algunas embajadas que… su personal es tan pequeño que tenemos a alguien que podría ser, digamos, responsable de la promoción comercial, la diplomacia comercial, pero tramitan las visas por la mañana. Fue absolutamente ridículo”.

Wei reconoce fácilmente que mientras los diplomáticos estadounidenses se enfocan en promover temas como el buen gobierno, la democracia y los derechos humanos, los enviados chinos están más interesados ​​en promover los lazos económicos. “Una buena relación comercial es uno de los cimientos, o los cimientos más importantes, para una relación bilateral”, dijo Wei. Se maravilló de la frecuencia con la que las empresas del sector privado estadounidense se saltan las oportunidades de licitación en Panamá: «No están interesadas», dijo Wei. “Nunca vienen”.

Las empresas privadas estadounidenses consideran muchos factores al sopesar proyectos en el extranjero. La corrupción está entre ellos, pero es un problema mundial, no solo en Panamá. La FCPA prohíbe que dichas empresas participen en sobornos en el extranjero. En cierto sentido, la ley ofrece a las empresas una cobertura protectora cuando se les solicita este tipo de esquemas, pero también puede frustrar los esfuerzos de EE. UU. para competir con empresas de lugares sin tales reglas.

Otros factores incluyen el tamaño del mercado, si el proyecto es lo suficientemente grande como para generar ganancias, así como los costos de mano de obra. Muchos países de América Latina, en particular, se esfuerzan por demostrar que valen la pena el riesgo y el tiempo en comparación con los más poblados de Asia, donde los costos laborales pueden ser más bajos.

“Especialmente en los países más pequeños, incluso Perú y Ecuador, pero especialmente en el Caribe y América Central, innumerables funcionarios gubernamentales nos dijeron que simplemente no tenemos ningún interés de las empresas estadounidenses”, dijo Roberta Jacobson, un ex alto funcionario del Departamento de Estado que se ocupó de América Latina y fue embajador de Estados Unidos en México. Incluso cuando las empresas estadounidenses estaban interesadas, agregó Jacobson, corren el riesgo de que las empresas chinas u otras empresas cuyos gobiernos subvencionen su trabajo les hagan una oferta inferior.

Feeley dijo que entre las empresas con sede en EE. UU. a las que se acercó para presentar una oferta para construir el “cuarto puente” en Panamá estaba Bechtel, el gigante de la construcción y la ingeniería. Un portavoz de Bechtel dijo que, al pasar por el proyecto del cuarto puente, “teníamos que priorizar los recursos clave y dónde teníamos una mayor probabilidad de ganar y ejecutar con éxito”. El vocero también sugirió que, a la larga, Bechtel estaba sirviendo a los intereses estadounidenses en el extranjero al hacer un trabajo de alta calidad.

“Bechtel compite y con frecuencia gana proyectos importantes en el extranjero, pero la competencia para ganar es intensa, incluso contra empresas respaldadas por el estado de otros países, y los riesgos pueden ser significativos”, dijo el vocero en un comunicado.

Algunos diplomáticos extranjeros dicen que Estados Unidos necesita ofrecer más incentivos para que las empresas privadas asuman proyectos en regiones como América Latina o África. Pero a veces, dicen diplomáticos y analistas estadounidenses, el mejor enfoque es no depender del sector privado estadounidense. En cambio, es mejor empujar a un gobierno extranjero a recurrir a empresas de aliados estadounidenses, como Japón o Corea del Sur o cualquier número de naciones europeas, en lugar de China. Esa es una de las razones por las que la administración Biden, que ha trabajado duro para reparar las relaciones desgastadas por Trump con los países aliados, está impulsando iniciativas económicas multilaterales como el PGII. Pero tales esfuerzos también requieren un mayor enfoque diplomático de EE. UU. en el espacio comercial.


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