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Exposición en museo de Arizona marca el final de la saga de pintura de De Kooning

FÉNIX – Después de que una pintura de Willem de Kooning valorada en millones fuera robada descaradamente en 1985 de un museo de Arizona, el personal se aferró a la esperanza de que algún día apareciera. Pero nadie podría haber predicho que “Woman-Ochre” encontraría su camino de regreso gracias a la amabilidad de los extraños en un estado vecino.

“Me imagino cómo sería eso”, dijo Olivia Miller, directora interina y curadora de exposiciones en el Museo de Arte de la Universidad de Arizona en Tucson. “¿Aparecería simplemente como un paquete misterioso en el correo o algo así? … Ciertamente nunca pensé que haría amigos a partir de eso”.

La pintura al óleo de 1955 del expresionista abstracto holandés-estadounidense finalmente regresó a casa y está lista para ser exhibida. Será la pieza central de una exposición completa que se inaugurará del 8 de octubre hasta mayo en el Museo de Arte de la Universidad de Arizona. Todo el calvario del robo y su regreso en 2017 a través de Nuevo México será narrado en el programa. Ha pasado los últimos dos años en el Museo Getty de Los Ángeles para trabajos de restauración y exhibición. La pintura estará en el mismo lugar donde fue robada, pero bajo una caja.

“Esa es una de las muchas capas de seguridad que tendrá”, dijo Miller.

Casi como algo salido de una película de atracos, el robo se desarrolló la mañana después del Día de Acción de Gracias. Un hombre y una mujer se presentaron en el museo donde solo estaban presentes un guardia de seguridad y estudiantes que trabajaban en la recepción, según el curador en ese momento.

La mujer distrajo al guardia con una pequeña charla mientras el hombre se dirigía a una galería de arriba. Cortó la pintura del marco, dijo la policía. Los bordes del lienzo todavía estaban unidos. Todo el atraco duró 15 minutos. Se fue con el cuadro enrollado.

No había sistema de cámaras de seguridad ni pistas.

En el 30 aniversario del robo en 2015, el museo exhibió el marco vacío en una conferencia de prensa con la esperanza de generar pistas.

Una ruptura en el caso se produjo en agosto de 2017 cuando David Van Auker, su socio Buck Burns y su amigo, Rick Johnson, compraron la pintura junto con otros artículos en una venta de bienes raíces en Cliff, Nuevo México. El trío es dueño de Manzanita Ridge, una tienda de muebles y antigüedades a 64 kilómetros (40 millas) de distancia en Silver City. Cuando lo trajeron a la tienda, tres clientes diferentes comentaron que parecía un De Kooning real.

Su interés despertó, Van Auker hizo una búsqueda en Google. Eso lo llevó a un artículo de 2015 sobre el robo. Inmediatamente intentaron contactar a Miller, la Universidad de Arizona e incluso al FBI, dijo. Pero nadie les respondió de inmediato.

Van Auker se aterrorizó por salvaguardar lo que podría ser la pintura real que, según los informes, tiene un valor de $ 100 millones.

“Me senté toda la noche con tres pistolas y la pintura detrás de un sofá”, recordó. “Pensé que alguien terminaría viniendo y matándonos por esta pintura”.

Incluso le dejó un mensaje de voz a Miller dejando claro que no le interesaba ninguna recompensa ni aprovecharse de la situación. Miller encontró el mensaje de voz entrañable y quiere incluirlo en la exposición.

“Mi parte favorita fue que dice algo como ‘Pon esto en un registro. Quiero que te devuelvas la pintura. Si es tuyo, de la universidad, solo ven y toma la pintura’”, dijo riéndose.

Miller y un conservador de la universidad hicieron el viaje de tres horas desde Tucson hasta Silver City al día siguiente. Descubrieron que había suficientes indicios para recuperar la pintura para una mayor verificación. Un conservador lo consideró un verdadero De Kooning.

Su regreso desencadenó una investigación del FBI. Pero el caso ahora se considera cerrado “después de una investigación exhaustiva”, dijo Brooke Brennan, portavoz de la oficina del FBI en Phoenix.

La propiedad de la que procedía la pintura pertenecía a Jerry y Rita Alter. La obra de arte había estado colgada detrás de la puerta de un dormitorio. Los familiares también descubrieron una foto que mostraba que la pareja había estado en Tucson el Día de Acción de Gracias de 1985. Jerry Alter murió en 2012 y su esposa en 2017. Las autoridades nunca los llamaron sospechosos públicamente.

Miller a principios de este año se reunió con el sobrino de la pareja. Cuando salió a la luz la historia, no creía que pudieran haber cometido tal crimen.

“Ahora que la conmoción se ha disipado para él, ahora puede ver que podrían haber sido ellos quienes robaron la pintura”, dijo Miller.

Van Auker a veces se imagina si la pintura hubiera caído en manos diferentes en Nuevo México. La emoción de jugar un papel en su regreso nunca se desvanece.

Definitivamente no cambiaría las experiencias de los últimos cinco años por dinero. El negocio de su tienda se ha duplicado o triplicado en ocasiones porque las personas se sintieron conmovidas por sus acciones. Él, Burns y Johnson han sido aclamados como héroes en eventos en Tucson y el Museo Getty. Han seguido siendo amigos de Miller y el resto del personal del museo, e incluso los hospedaron en su casa de huéspedes en Silver City.

No es una sorpresa considerando lo que Van Auker le dijo a Miller cuando se fue con la pintura en 2017.

“Le dije a Olivia ‘estamos obligados de por vida ahora’. Se volvió hacia mí y dijo: ‘Sí, lo sé'».

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Siga a Terry Tang en Twitter en @ttangAP.

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