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Deporte

El Abierto de Australia ayuda al golf a recuperar una parte del paisaje deportivo de verano de Australia


Es justo decir que fue un fin de semana deportivo lleno de gente en Melbourne. Con la AFL reclamando el centro del escenario al lanzar su partido de 2023, solo levemente incomodado por el partido eliminatorio de la Copa Mundial de los Socceroos contra Argentina, no quedaba mucho ancho de banda para el golf.

Pero después de una primavera que brilló por la ausencia de sol y calor, un cambio en el clima de Melbourne coincidió con el golf australiano recuperando parte del terreno perdido en las últimas dos décadas.

Hubo un tiempo en que el verano de golf de Australia era un recorrido completo, repleto de eventos de alta calidad.

Las galerías llenas de conocimiento acudirían en masa al cinturón de arena de Melbourne para echar un vistazo a los principales jugadores de Australia y del mundo.

Era como si el verano no fuera verano sin las voces de Bill Lawry y Richie Benaud en un oído y Pat Welsh y Jack Newton en el otro.

Hay una gran cantidad de teorías sobre por qué todo eso desapareció. La cómoda familiaridad se transformó en rancio. Los cambios sociales significaron que el ritmo lento del golf no era rival para una nueva generación de gratificación instantánea esclavizada por las redes sociales.

Pero sobre todo, el USPGA Tour comió golf, de la misma manera que la IPL, el BCCI, los administradores cómplices y los jugadores con aspiraciones financieras están comiendo cricket. Lo que alguna vez fueron distintas, las temporadas regionales se han convertido en preocupaciones durante todo el año, donde el contenido y el peso del dinero son omnipresentes.

Empobrecida y aislada geográficamente, Australia se convirtió en un daño colateral, su presencia de golf profesional se erosionó durante dos décadas hasta el punto en que solo la Copa Presidentes ocasional ha tentado a los jugadores más importantes del golf a subirse a un avión hacia el sur.

El Abierto de golf masculino y femenino de Australia de este año, ganado ayer por Adrian Meronk y Ashleigh Buhai, no solo presagia un renacimiento largamente esperado para el golf en Australia, sino que cuenta una historia interesante sobre el panorama cambiante de este deporte.

(Foto de Daniel Pockett/Getty Images)

Como todos los deportes, el golf sufrió a manos del COVID. Las giras profesionales se detuvieron, a los golfistas recreativos se les negó su dosis, y luego en Victoria, cuando finalmente se les permitió jugar, no se les permitió usar el baño.

Pero de la confusión y la frustración surgió un rayo de luz. La gente reestableció sus prioridades y, ansiosa por salir y oler las rosas, las tasas de participación en el golf se dispararon. Los clubes como el mío pasaron de preocuparse por las bases blandas de membresía a gestionar las expectativas de los socios potenciales que ahora hacen cola en listas de espera cada vez más largas.

Un «Informe sobre la naturaleza» del Consejo de la Industria del Golf de Australia publicado en octubre de 2021 detalló un aumento «fenomenal» en el interés por el golf durante el período de la pandemia. Nueve millones de australianos fueron etiquetados como «interesados» en el golf, y solo el 5 por ciento de ellos son miembros tradicionales de clubes de golf.

También se está produciendo un cambio demográfico. El deporte aún enfrenta desafíos relacionados con la facilidad de entrada para las mujeres jóvenes en particular, pero una mirada a cualquiera de las calles en los últimos cuatro días destacó cuánto se ha convertido el golf en un juego para niñas de ascendencia asiática de segunda generación con talento precoz.

El restablecimiento de las libertades de viaje coincidiendo con la demanda reprimida de los fanáticos ansiosos por comenzar a pisar las calles ha contribuido a inflar las galerías; primero en la PGA australiana de la semana pasada en Brisbane, luego nuevamente esta semana en los clubes de golf Victoria y Kingston Heath de Melbourne.

A juzgar por los comentarios de los espectadores, la combinación de los Abiertos masculino y femenino de Australia, una práctica adoptada en el Abierto de golf de Victoria en los últimos años, es un concepto exitoso que merece repetirse.

No todo fue cerveza y bolos, más adelante hablaremos de algunos ajustes necesarios, pero el golf es uno de los pocos deportes en los que la experiencia de ver, tanto hombres como mujeres, es igualmente satisfactoria. Sí, existen disparidades de género en las distancias de conducción, pero para todos los efectos, las diferencias son imperceptibles. Es el mismo juego.

Irónicamente, este fin de semana demostró cómo el problema que está destrozando el golf al más alto nivel, la guerra entre LIV Golf y el PGA Tour, ha beneficiado a Australia.

La batalla entre LIV y el establecimiento que se ha desatado intensamente en los EE. UU. volvió a calentarse esta semana después de que Tiger Woods dijera sobre la perspectiva de la reunificación y Greg Norman de LIV: “Greg tiene que irse, antes que nada. Si un lado tiene tanta animosidad, tratando de destruir nuestra gira, entonces, ¿cómo trabajas con eso?

Con Norman como una figura polarizadora, el popular Cam Smith se ha convertido, ya sea por diseño o por accidente, en la cara pública de LIV en Australia, lo que le otorga a la organización respaldada por Arabia Saudita un nivel de credibilidad del que de otro modo podría haber carecido en esta parte del mundo.

Para los fanáticos del golf, Smith es identificable. Hambrientos de ver a sus héroes locales en acción, los fanáticos solo quieren volver a conectarse con ellos, sin importarles de qué lado de la división LIV / PGA Tour se sientan.

Cameron Smith de Australia besa la Copa Kirkwood.

Cameron Smith de Australia besa la Copa Kirkwood. (Foto de Andy Cheung/Getty Images)

En los EE. UU. y el Reino Unido, las relaciones personales entre los jugadores se han fracturado. Por el contrario, los protagonistas de Australia se han mostrado más relajados y pragmáticos sobre la situación, más dispuestos a respetar las elecciones de los demás y seguir jugando al golf.

No fue una sorpresa que la decepción que acompañó a Smith al perderse el corte de la ronda final fuera palpable. Fue un pequeño milagro que llegara tan lejos, Smith sentado fuera de la línea de corte del viernes durante la mayor parte del día, hasta que una serie de colapsos tardíos hicieron que los +2 volvieran a la acción.

No había una historia subyacente, aparte de que Smith sufrió el mismo destino que muchos ganadores de la última salida antes que él; incapaz de superar el cansancio mental y físico, y el aumento de las exigencias de los medios y los patrocinadores que acompañan a una victoria.

No importa, fue el ganador del Masters de 2013 Adam Scott y el prodigiosamente talentoso Min Woo Lee quienes felizmente entraron en la brecha para enarbolar la bandera de las esperanzas locales, aunque cuando Scott implosionó con un mal golpe de hierro el 17, Adrian Meronk de Polonia se quedó en el suyo para meter un eagle en el 18 que no necesitaba, ganando por cinco tiros dominantes.

El Abierto de Hombres de Australia sigue siendo un torneo que solo ganan golfistas de alto pedigrí; el reciente cuadro de honor que incluye a Matt Jones, Abraham Ancer, Cam Davis, Jordan Spieth, Rory McIlroy y Peter Senior.

El talentoso Meronk terminó el año octavo en el ranking DP World Tour y es un digno campeón.

Sin embargo, piense en el neozelandés Josh Geary, quien vio el tercer lugar disponible para la clasificación automática del Abierto Británico ir hacia el oeste, cuando su compañero de juego, Sandgroper Haydn Barron, hizo un eagle desde el green del 18; un momento que Barron describió después como “surrealista”.

En el lado femenino del cuadro, Ashleigh Buhai de Sudáfrica dominó durante la ronda final, de un grupo de cazadores que incluía a las favoritas locales Hannah Green, Minjee Lee y Grace Kim.

Al final, fue la coreana Jiyai Shin quien perdió una oportunidad en el último desde dos metros para forzar un desempate, dejando a Buhai aprovechar y culminar un gran 2022, un año en el que también ganó el Abierto Británico.

A pesar de todos sus aspectos positivos indudables, el evento no fue un éxito rotundo. Las galerías eran saludables, pero aun así, esta no era la multitud de 10 de profundidad del apogeo de Norman.

AL MUROOJ, ARABIA SAUDITA - 01 DE FEBRERO: Greg Norman, CEO de Liv Golf Investments, habla con los medios de comunicación durante una ronda de práctica antes del PIF Saudi International en Royal Greens Golf & Country Club el 01 de febrero de 2022 en Al Murooj, Arabia Saudita. (Foto de Luke Walker/WME IMG/WME IMG a través de Getty Images)

Greg Norman habla con los medios en Al Murooj, Arabia Saudita. en febrero (Foto de Luke Walker/WME IMG/WME IMG a través de Getty Images)

El formato mixto requiere un grado de gimnasia organizacional que requiere compromiso, para acomodar un campo tan grande. Eso provocó un sorteo confuso que, el sábado, vio a los principales contendientes jugando en lados opuestos del campo, o separados por otros grupos.

Algunos jugadores apuntan a esto como la causa del juego lento, aunque sospecho que tiene más que ver con el diseño de Victoria; Los hoyos 1, 15 y 18, todos accesibles, sirven para agrupar grupos mientras esperan que se despejen los greens.

El corte a mitad de camino de las mujeres llegó a +13. Las condiciones eran levemente ventosas pero agradables, y los dos campos se establecieron exactamente como deberían ser para un abierto nacional; dura pero justa. Eso es simplemente un número demasiado alto para un evento de esta talla.

El controvertido segundo corte del sábado redujo el campo de hombres y mujeres a los 30 primeros, más empates. Con la oportunidad de ganar un cheque de fin de semana reducido a la mitad, eso es un fuerte desincentivo para que los jugadores viajen largas distancias.

La cobertura televisiva sufrió como resultado; igualdad de estatus y tiempo en las competiciones masculinas, femeninas y de todos los niveles. Fue como si, en nombre de la corrección política, se negara la oportunidad de desarrollar una narrativa convincente para la última tarde, la cobertura saltó a través de los tres campos.

El caso en cuestión fue Kim, líder de las mujeres iguales que llegó al 18, desapareciendo inexplicablemente de la cobertura hasta que resurgió en el green, después de haber jugado cuatro tiros a un green que la mayoría de los jugadores estaban golpeando en dos.

No se pretende faltar el respeto a los jugadores de todos los niveles cuando se sugiere que, como en otros torneos alrededor del mundo, esta categoría concluye antes del domingo por la tarde.

Pero estas son quejas en los márgenes. La mayor preocupación para el golf en Australia es garantizar que los logros que se han obtenido recientemente no se desperdicien.

Existe el temor de que la burbuja de participación de COVID esté a punto de estallar, como resultado de las presiones del costo de vida, y más personas regresen a sus oficinas y comiencen a viajar más.

Para la generación boomer, eso no es realmente un problema; el golf no va a ninguna parte. Es la generación TikTok, Holey Moley, ‘mírame’ la que queda por convencer.




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