Política

Drones sobre DC: Senadores alarmados por posible amenaza de espionaje chino


Esta historia se basa en entrevistas con siete funcionarios gubernamentales, legisladores, empleados del Congreso y contratistas. Se les otorgó el anonimato porque no están autorizados a hablar públicamente sobre discusiones privadas y, a veces, clasificadas que involucran a funcionarios gubernamentales.

Los funcionarios dicen que no creen que los enjambres estén dirigidos por el gobierno chino. Sin embargo, las violaciones por parte de los usuarios marcan un nuevo giro en la proliferación de drones relativamente baratos pero cada vez más sofisticados que pueden usarse para recreación y comercio. También se producen cuando el Congreso debate la extensión de las autoridades federales actuales y la adopción de otras nuevas para rastrear los vehículos aéreos como posibles amenazas a la seguridad.

“Esto es parte de una tendencia de drones comerciales por razones potencialmente nefastas”, dijo Rachel Stohl, vicepresidenta de programas de investigación del grupo de expertos Stimson Center, que sigue de cerca el mercado global de drones. “Estamos viendo en zonas de conflicto, en otros teatros, la dependencia y el uso de drones comerciales”.

“Estos pueden ser solo una recopilación de datos inocentes, o simplemente mirar a su alrededor, ver lo que está sucediendo, y no de una manera sistematizada”, agregó. “Pero el potencial, por supuesto, es que eventualmente podrían ser más peligrosos”.

No está claro qué es probable que haga el Congreso, en todo caso, para hacer frente a la amenaza. Se han introducido varias piezas de legislación, pero la mayoría no ha pasado del nivel del comité. Además, la autoridad limitada que existe para que las agencias federales que no son de defensa usen la tecnología contra drones pronto expirará a menos que los legisladores se muevan para extenderla. Actualmente se lleva a cabo en la resolución continua que financia al gobierno federal que vence el 16 de diciembre.

Y aunque los funcionarios creen que Beijing no está supervisando los enjambres, DJI ha obtenido fondos de entidades de inversión propiedad del gobierno chino, un hecho que, según los informes, DJI trató de ocultar. Y la facilidad con la que los usuarios recreativos pueden evadir las restricciones de vuelo significa que sus cámaras de alta definición u otros sensores también podrían ser pirateados para recopilar información.

“Cualquier producto tecnológico con orígenes en China o empresas chinas conlleva un riesgo real y un potencial de vulnerabilidad que puede explotarse tanto ahora como en tiempos de conflicto”, dijo el Sen. Marco Rubio, vicepresidente del Comité de Inteligencia, dijo en una entrevista sobre las amenazas potenciales que representan los drones fabricados en el extranjero. “Están fabricados en China o fabricados por una empresa china, pero le ponen una etiqueta de alguna empresa no china que lo vuelve a empaquetar para que ni siquiera sepa que lo está comprando.

“Pero cualquier cosa que sea tecnológica tiene la capacidad de tener incrustadas, en el software o en el hardware real, vulnerabilidades que pueden ser explotadas en cualquier momento”, agregó Rubio (R-Fla.).

DJI sostiene que no tiene control sobre lo que hacen los clientes una vez que compran sus productos.

“Desafortunadamente, mientras DJI hace todo lo posible para identificar y notificar a nuestros clientes sobre las áreas en las que no pueden volar, no podemos controlar el comportamiento de los usuarios finales”, dijo Arianne Burrell, gerente de comunicaciones de DJI Technology, Inc.

“Pero hacemos todo lo posible para asegurarnos de que sigan las regulaciones establecidas por sus localidades”, agregó.

‘Hackeado o manipulado’

El fabricante chino de drones DJI es el fabricante más grande del mundo de drones personales y profesionales y sus productos representan la mayoría de los drones recreativos en los Estados Unidos.

Los expertos en seguridad gubernamentales y externos han expresado su preocupación por los posibles vínculos del gobierno chino con el fabricante de drones. El Pentágono prohibió la compra de drones fabricados en China en 2017 y el Departamento del Interior, que tiene la flota de drones civiles más grande del gobierno federal, prohibió su uso excepto en emergencias. Pero miles de agencias policiales federales, estatales y locales aún dependen en gran medida de los drones DJI, según un estudio de 2020.

El estudio mostró que las agencias de seguridad pública en California, Texas, Illinois, Wisconsin y Florida tienen la mayor cantidad de drones, la mayoría de los cuales son modelos DJI.

Todos los drones comerciales, que usan GPS para la navegación, están diseñados para que no puedan operar dentro del espacio aéreo restringido de DC y vienen con instrucciones para los usuarios sobre la necesidad de seguir todas las regulaciones locales. Pero esas restricciones se pueden eludir fácilmente.

“Hay videos de Youtube que podrían guiar a tus abuelos sobre cómo actualizar el software en uno de estos drones para que no sea detectable y para hacer muchas otras cosas: deshacerse de los techos elevados, todo tipo de cosas”, dijo un gobierno. contratista que ha ayudado a recopilar los datos para las autoridades federales. “Si fueras a comprar un dron DJI en la tienda, no volaría sobre aeropuertos o ciudades específicas debido a una zona de exclusión aérea específica. Entonces, todo lo que vemos en DC que es un producto fabricado por DJI ha sido pirateado o manipulado para permitir el vuelo en estas zonas”.

La violación frecuente de esas regulaciones podría ofrecer una ventaja de inteligencia para los actores malintencionados.

El contratista describió la amenaza potencial como similar a “un niño de ocho años o un adulto desprevenido que recibió un DJI por Navidad y, sin darse cuenta, recopila datos para alguien que podría convertirse en un adversario serio”.

“Un usuario más sofisticado puede usar un dron para espionaje industrial o ataques cibernéticos. Uno podría aterrizar un dron en su casa y comenzar a capturar toda la información inalámbrica que se transmite desde su hogar”, agregó el contratista. “Del mismo modo, uno podría hacer eso en un edificio federal, una red eléctrica u otra infraestructura crítica. Y la realidad es que la gente del lado de la tecnología siempre decía: ‘mira, en cualquier momento, los chinos pueden tomar el control de un DJI que está volando en el aire’.

El gobierno de EE. UU. acusó a DJI de tener vínculos financieros con el gobierno chino y los registros públicos incluyen a personas respaldadas por Beijing entre sus inversores. El Pentágono citó tales enlaces al incluir en la lista negra los drones DJI.

Burrell negó cualquier vínculo financiero con el gobierno chino. “Somos una empresa privada. No aceptamos dinero del gobierno chino”, dijo.

Burrell también dijo que la empresa sigue comprometida con el cumplimiento de todas las leyes y reglamentos estadounidenses. “DJI está activo para garantizar que estemos a la vanguardia de las regulaciones que están surgiendo sobre la industria de los drones”, dijo, “porque realmente nos apasiona la seguridad de los vuelos”.

La Administración Federal de Aviación dice que más de 870,000 drones están registrados en los Estados Unidos, tres veces la cantidad de aviones pilotados.

Y estima que 2,3 millones de sistemas aéreos no tripulados (alrededor de 1,5 millones de drones recreativos y modelos de aviones y 800 000 drones comerciales) se registrarán para volar en los Estados Unidos para 2024.

Los usuarios vuelan cada vez más drones donde no se supone que deben hacerlo.

En julio, Samantha Vinograd, subsecretaria interina de Seguridad Nacional, dijo al Comité de Asuntos Gubernamentales y Seguridad Nacional del Senado que desde 2018, el Servicio Secreto de EE. UU. se ha encontrado con «cientos de drones» que violan las restricciones de vuelo temporales destinadas a proteger al presidente.

Vinograd también advirtió que los drones disponibles comercialmente pueden “ser utilizados por agencias de inteligencia extranjeras hostiles o delincuentes para recopilar inteligencia y permitir el espionaje, robar tecnología confidencial y propiedad intelectual, y realizar ataques cibernéticos contra dispositivos o redes inalámbricas”.

“Las implicaciones potenciales pueden ser significativas para las instalaciones sensibles de EE. UU., la base industrial de defensa, las empresas de tecnología y otros”, agregó.

‘El espacio aéreo más seguro del mundo’

La aparición de tantos drones de fabricación china en el espacio aéreo protegido sobre Washington presenta un nuevo desafío.

Los datos compartidos recientemente con el Congreso destacan más de 100 incursiones en un período reciente de 45 días, pero las fuentes solicitaron que no se publiquen números, ubicaciones y frecuencia específicos por razones de seguridad.

Aún así, eso es mucho más de lo que se ha reconocido públicamente, como una intrusión este verano que detuvo brevemente los vuelos al Aeropuerto Nacional Ronald Reagan de Washington.

“Hay muchos más drones volando en nuestro espacio aéreo de lo que cabría esperar”, dijo el contratista.

Pero no se trata simplemente de la cantidad de drones, que también se reportan comúnmente en cantidades aún mayores en áreas metropolitanas o recreativas de todo el país.

“Verá cientos de ellos durante el mismo período de tiempo, pero la mayor diferencia es, obviamente, que la región de la capital nacional es el espacio aéreo más seguro del mundo”, dijo el contratista.

El Área de Reglas Especiales de Vuelo alrededor de DC es un anillo de aproximadamente 55 millas que comienza en Reagan National, según la FAA. Los operadores de drones deben obtener exenciones de la FAA para volar dentro del área.

La FAA sostiene que está tomando medidas adicionales para detectar drones y asegurarse de que no interfieran con los aviones comerciales ni representen otros riesgos para la seguridad.

Adoptó una «regla de identificación remota» el año pasado que requiere que los drones sean identificables con una «placa de matrícula digital» que ayudará a las agencias de aplicación de la ley a «encontrar la estación de control cuando un dron parece estar volando de manera insegura o donde no lo es». permitido volar”, dijo la FAA.

La FAA también está probando nuevas tecnologías en los aeropuertos para detectar mejor los drones que podrían presentar riesgos de seguridad.

Cuando se le preguntó específicamente a la FAA sobre el aumento de la actividad de drones sobre edificios federales sensibles, dijo que si bien es responsable de administrar el espacio aéreo restringido sobre DC, no tiene la función de defenderlo. Defirió esas preguntas al Servicio Secreto.

“Debido a la necesidad de mantener la seguridad operativa, el Servicio Secreto de EE. UU. no comenta sobre los medios, métodos o recursos utilizados para llevar a cabo nuestras operaciones de protección”, dijo un portavoz del Servicio Secreto.

Preocupación del Congreso

La actividad de drones sobre DC ha desconcertado a los miembros del Congreso que supervisan la seguridad nacional y la aviación.

“Todos están muy preocupados y tratando de averiguar qué hacer”, dijo el contratista.

Rubio presentó una legislación en febrero para agregar a DJI a una lista de la Comisión Federal de Comunicaciones que lo designa como una amenaza a la seguridad nacional. La designación restringiría la capacidad de los drones DJI para conectarse a los sistemas de telecomunicaciones de EE. UU., aunque aún no ha llegado a ninguna parte en el Congreso.

Propuso la medida después de que se informara que la empresa buscaba ocultar su financiación por parte del gobierno chino. Al asociarse con los demócratas, Rubio también ha buscado prohibir que las entidades gubernamentales de EE. UU. usen fondos federales para comprar drones fabricados en China. Esa legislación también se ha estancado.

Senador gary peters (D-Mich.), quien preside el Comité de Seguridad Nacional y Asuntos Gubernamentales, encabezó un bloque bipartidista en julio en la introducción de legislación eso ampliaría las autoridades de los Departamentos de Seguridad Nacional y Justicia, así como las fuerzas del orden público estatales y locales, para detectar y contrarrestar los drones que presentan una amenaza potencial a la seguridad.

El proyecto de ley también exige la creación de una base de datos de incidentes «relacionados con la seguridad» que involucren sistemas aéreos no tripulados dentro de los EE. UU.

Algunas de las disposiciones han despertado preocupaciones entre los grupos de privacidad, que temen que un sistema de rastreo de drones a nivel nacional pueda infringir los derechos de la Primera Enmienda.

La Unión Estadounidense de Libertades Civiles, por ejemplo, ha argumentado que “tal sistema amenaza con borrar cualquier posibilidad de operación anónima de drones para que, por ejemplo, un activista que desee registrar actos delictivos corporativos o acciones policiales en una protesta pueda ser atacado después del hecho. , o enfriado antes de él.”

Pero incluso algunas de las autoridades actuales del gobierno federal para contrarrestar los drones expirarán el próximo mes y la administración de Biden insta al Congreso a restaurarlas rápidamente.

“Hemos localizado cientos de drones que han estado actuando en violación de la ley federal cada vez, y a medida que la amenaza continúa creciendo, estamos investigando incluso mientras hablamos varios incidentes, incluso dentro de los EE. UU., de intentos de armar drones con armas caseras. [improvised explosive devices]”, Director del FBI Christopher Wray le dijo al comité de Peters el 17 de noviembre.

“Ese es el futuro que está aquí ahora, y esta autoridad necesita desesperadamente ser reautorizada”.


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