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Científicos celebran el regreso de una pequeña tortuga marina en peligro de extinción en Luisiana


NUEVA ORLEANS – La tortuga marina más pequeña y en mayor peligro de extinción del mundo ha hecho historia en una diminuta y remota isla barrera en Luisiana.

Por primera vez en tres cuartos de siglo, se han observado crías de tortuga lora en las deshabitadas islas Chandeleur del estado.

Los científicos y ambientalistas lo celebran como un gran éxito de conservación, especialmente considerando los numerosos huracanes y desastres ambientales que han causado estragos en la cadena de islas de 50 millas de largo que se desvanece y su vida silvestre durante la última década más o menos.

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“Louisiana fue descartada en gran medida como un lugar de anidación de tortugas marinas hace décadas, pero esta determinación demuestra por qué la restauración de la isla barrera es tan importante”, dijo el presidente de la Autoridad de Restauración y Protección Costera (CPRA) de Luisiana, Chip Kline, en un comunicado.

Los científicos estatales observaron dos crías vivas que se dirigían al Golfo de México en julio de 2022. Hasta el momento, se han documentado más de 53 rastreos de tortugas marinas en las Islas Chandeleur. Los rastreos son los rastros de “huellas de llantas” en la arena hechas por las aletas de las tortugas marinas a medida que avanzan desde el Golfo de México para encontrar un lugar de anidación y poner huevos. Foto cortesía del Estado de Luisiana

Desde mayo, se han documentado más de 50 rastreos de tortugas marinas en la isla y se han observado dos crías vivas que se dirigían al agua. Los rastreos son los senderos en la arena que hacen las aletas de las tortugas marinas a medida que avanzan desde el Golfo de México para encontrar un lugar de anidación y poner huevos.

Todd Baker es uno de los dos biólogos estatales que lo vieron de primera mano. Mientras recordaba el emocionante momento, tropezó con sus palabras y lo describió como un «gran hallazgo» y una «rara oportunidad», lo que significa mucho viniendo de alguien que ha pasado los últimos 20 años vigilando las aguas del Golfo de México. desde Mississippi hasta Texas, administrando más de medio millón de acres de vida silvestre costera.

“He estado en este entorno e incluso he visto tortugas marinas en el agua, pero nunca he visto una cría. Y así, esto se ubica a la altura de algunas de las principales observaciones que he tenido”, dijo Baker, gerente del proyecto científico de CPRA para las Islas Chandeleur. “Lo llamé un momento de chocar los cinco. Así es como lo llamamos cuando nos emocionamos mucho. Y tuve un par de ellos ese día”.

Las tortugas fueron encontradas en las islas Chandeleur, 75 millas al este de Nueva Orleans y 25 millas al sur de la costa del golfo de Mississippi. Las islas de barrera son remotas y solo se puede acceder a ellas por avión o barco. No se permiten campamentos, vehículos motorizados ni construcciones porque las islas son parte del Refugio Nacional de Vida Silvestre de Breton, administrado por el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. Establecido en 1904, Breton es el segundo refugio más antiguo del país.

Devoradas por la erosión, las islas hambrientas de sedimentos ahora tienen solo 1,000 acres, una fracción de lo que eran antes cuando se extendían sobre 11,000 acres.

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El mapa muestra una imagen de las islas Chandeleur, que se encuentran a 75 millas al este de Nueva Orleans y 25 millas al sur de la costa del golfo de Mississippi. Las islas de barrera son remotas y solo se puede acceder a ellas por avión o barco. Imagen de Daniel Davis/PBS NewsHour

Baker y otro biólogo, Matthew Weigler, del Departamento de Vida Silvestre y Pesca de Luisiana (LDWF, por sus siglas en inglés), detectaron evidencia de las diminutas tortugas desde un hidroavión durante un estudio de rutina de la isla en mayo.

Las agencias estatales responsables de la protección y restauración costeras han monitoreado de cerca las Islas Chandeleur como parte de un esfuerzo del Grupo de Implementación de Fideicomisarios Regionales para diseñar un proyecto para restaurarlas, luego del daño causado por el derrame de petróleo de BP Deepwater Horizon en 2010 y numerosos sistemas de clima tropical.

El estado obtuvo $8 millones en fondos de restauración de un acuerdo civil entre los cinco estados del Golfo, el gobierno federal y BP en 2016.

La explosión y la posterior fuga en la plataforma BP Deepwater Horizon liberaron más de 130 millones de galones de petróleo crudo en el Golfo de México. Fue el derrame de petróleo más grande en aguas estadounidenses y sigue siendo uno de los peores desastres ambientales en la historia mundial.

Un estudio de 2017 encontró que entre unas 400,000 tortugas marinas expuestas al petróleo durante el derrame, el 51 por ciento eran tortugas marinas lora de Kemp.

Tanto Weigler como Baker recuerdan haber salido esa mañana de mayo con la intención de monitorear principalmente aves mientras volaban lentamente a unos 100 pies sobre la costa. Ninguno de los dos esperaba ver mucho más.

En el caos de tomar fotos, registrar coordenadas de GPS y recopilar datos del pequeño avión, ambos quedaron atónitos al ver una impresión bastante distinta en la arena. El avión dio la vuelta.

“Casi parecía una gran huella de neumático de tractor. Se destaca. Estábamos muy emocionados en el primer vuelo que vimos dos rastreos”, dijo Weigler. “La semana siguiente, vimos de 6 a 7 rastreos, y luego simplemente progresó. En algunos de esos vuelos, obtuvimos una gran cantidad de rastreos. Quince gateos fue nuestro día más importante”.

“Fue una sorpresa”, dijo. “No esperábamos ver eso”.

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Los biólogos estatales toman medidas y recopilan datos sobre las islas Chandeleur después de descubrir tortugas marinas en peligro de extinción por primera vez en 75 años. Los científicos dicen que el regreso de la anidación es una buena señal y ofrece una instantánea de la recuperación de las islas. Foto cortesía del Estado de Luisiana

En julio hubo tantos rastreos que aterrizaron el avión para caminar por la playa y tomar medidas.

“Había un montón de ellos”, dijo Baker con una risa alegre. “Eran pequeños senderos en zigzag a través de la arena. Todos corrían juntos. Estábamos como, ‘¡Vaya!’ Nos dimos cuenta de que eran gateos de crías; así que empezamos a seguirlos hasta la duna”.

Luego, los biólogos, que tienen casi 50 años combinados de experiencia trabajando en Sportsman’s Paradise de Luisiana, se quedaron sin palabras. Fue un momento de círculo completo porque los dos hombres y otros voluntarios habían cuidado personalmente la vida silvestre, incluidas las tortugas en peligro de extinción que se encontraron cubiertas de aceite durante el derrame de BP.

“Bajo y he aquí, vemos dos rezagados cerca del nido. Estaban vivos y se dirigían a la playa”, dijo Weigler. “Wow, ver una anidación exitosa y saber que estas especies no solo están anidando aquí, sino que se están reproduciendo con éxito. Para verlo, tuvimos mucha suerte. Me siento afortunado”.

El descubrimiento de las crías “es un gran paso adelante que demuestra la increíble capacidad de recuperación de los recursos de peces y vida silvestre, incluidas las especies amenazadas y en peligro de extinción”, dijo Leopoldo Miranda-Castro, director regional del Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. (USFWS) en un comunicado. Agregó que el momento subrayó la importancia de restaurar las islas de barrera para proteger a los humanos y la naturaleza.

Los científicos están tratando de averiguar qué significa el regreso de las tortugas para la especie y el futuro de la isla. El reciente descubrimiento de crías en Luisiana es particularmente significativo porque el 95 por ciento de la anidación de las tortugas lora tiene lugar en Tamaulipas, México.

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Una vista aérea de las Islas Chandeleur, que forman parte del Refugio Nacional de Vida Silvestre de Bretón. Breton, administrado por el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU., es el segundo refugio más antiguo del país y se estableció en 1904. Foto de Pat Quiqley/GulfCoastAirPhoto.com

Si la tortuga marina en peligro de extinción está regresando, eleva el valor de la restauración de la cadena de islas.

“Ciertamente aumenta el enorme sentido de urgencia para nosotros de restaurar la costa y estas islas para que sean más grandes y haya más espacio para que los animales las usen, y que duren más”, dijo Bren Haase, director ejecutivo de CPRA.

Los ambientalistas están de acuerdo en que trae una responsabilidad renovada para proteger la vida silvestre en las islas, lo que significa crear hábitats seguros y nutritivos.

La tortuga lora de Kemp que anida en las islas Chandeleur destaca “la necesidad de proteger este hábitat sensible para que pueda seguir siendo el hogar de la vida silvestre costera y oceánica en el futuro”, dijo Beth Lowell de Oceana, una organización ambiental sin fines de lucro.

El Instituto de Estudios de Mamíferos Marinos (IMMS) en Gulfport, Mississippi, ha estado trabajando en estos temas desde 1974, especialmente en el seguimiento de la tortuga lora, en peligro de extinción. IMMS sirve como una salida educativa importante para la Costa del Golfo de Mississippi, incorporando programas para la conservación, la educación y la investigación. Al usar el etiquetado satelital, IMMS puede decir por qué las especies en peligro de extinción habitan en algunos lugares y por qué no usan otros lugares.

Los científicos dicen que el regreso de las tortugas que anidan es una buena señal y ofrece una instantánea de la recuperación de las Islas Chandeleur. En el vecino Mississippi, las autoridades informaron sobre el primer nido de tortugas marinas desde 2018 en el continente de Mississippi.

“[The turtles] nos dicen que lo están haciendo bien; eso significa que el ecosistema está funcionando bien y las cosas van bien”, dijo Moby Solangi, presidente y director ejecutivo de IMMS. “Cuando los animales comienzan a reproducirse y a anidar en un área, entonces puedes decir que lo que hemos hecho está marcando la diferencia”.

Solangi dijo que si las tortugas en la costa del Golfo están regresando, es una señal de que todo el ecosistema está mejorando. También es un indicador importante de la salud general del Golfo de México, lo que podría tener un gran impacto económico para varios estados a lo largo de la cuenca oceánica.

“Estamos viendo un resurgimiento, y esa es la buena noticia. Entonces, cuando estas tortugas regresen, eso significa que el ecosistema se está volviendo saludable y las pesquerías están regresando, lo que significa que la gente vendrá a pescar y el turismo aumentará. Así que hay un efecto cascada de todo esto”, dijo Solangi, quien también es cautelosamente optimista. “Lo que estamos viendo es que estas tortugas están sobreviviendo. Eso significa que la cadena se ha conectado y ahora el ecosistema se está volviendo funcional”.

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Irónicamente, se necesitó un desastre ambiental para volver a centrar la atención en las Islas Chandeleur, el punto crítico más grande para más de otras 50 especies amenazadas y la segunda colonia de aves más grande de Luisiana.

“[The oil spill] fue un evento inmensamente trágico, obviamente. Once personas perdieron la vida. El daño que le costó al ecosistema fue tremendo, pero, de alguna manera, realmente ha sido un estímulo para nuestro programa de restauración”, dijo Haase. “Creo que si no se hubiera trabajado en estas islas durante el derrame de petróleo de BP, es posible que no hubiera habido una playa a la que regresaran estas tortugas”.

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Desde un hidroavión, los biólogos podían ver fácilmente cómo se arrastraba la tortuga. Pudieron rastrear a las tortugas hembra del Golfo de México a través de varios cientos de pies de playa y dunas de arena. Eventualmente localizaron impresiones donde ocurrió la anidación y se pusieron los huevos. Foto cortesía del Estado de Luisiana

Debido a que es una especie en peligro de extinción, el regreso de la anidación de la tortuga lora trae nuevos desafíos para cuidarla, especialmente a medida que los biólogos continúan con los planes para restaurar la isla.

“Puede ser que tengamos que evitar cierto hábitat durante la temporada de anidación. Puede ser que tengamos que bombear en una parte diferente de la isla. Puede ser que solo necesitemos tener un monitor por ahí y cuando las tortugas lleguen a tierra, lo marquemos, [and] coloque un amortiguador a su alrededor para que todos se mantengan alejados”, dijo Baker. “Hay todo tipo de opciones. Me han asegurado que no cerrará esto [restoration] proyecto hacia abajo, pero solo vamos a planificar de manera inteligente «.

Los científicos también advierten que se necesita hacer más trabajo.

“No deberíamos simplemente darnos palmaditas en la espalda y decir: ‘Esto es todo; muchas gracias’”, dijo Solangi. “No, este es el comienzo de algo, y si no nos mantenemos al tanto, este éxito podría acabar con nosotros muy rápidamente”.

Baker y Weigler ya están haciendo planes para la próxima temporada de anidación en las Islas Chandeleur porque las tortugas marinas tienen un fuerte sentido de regresar a su lugar de anidación. Ambos biólogos describieron el asombro que sintieron cuando vieron a las pequeñas criaturas hacer la traicionera travesía hacia el mar.

“Estábamos un poco asombrados por lo que estábamos viendo”. dijo Baker. “Esos pequeños se arrastraban a un ritmo moderado, pero una vez que llegaron a la orilla del agua, se acostaron como si estuvieran muertos, como completamente muertos. Luego, una pequeña ola subía y los tocaba, y era como si el Energizer Bunny se encendiera”.

Las crías no perdieron el tiempo en el área donde el océano se encuentra con la tierra.

“Estaban en movimiento a un ritmo rápido. Una vez que estuvieron en aguas lo suficientemente profundas como para nadar todo el tiempo, desaparecieron”.


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