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Brunette quiere que los Panthers ‘disfruten el momento’ mientras siguen presionando para mejorar antes de los playoffs

SUNRISE, Florida – Con solo 12 juegos restantes en su calendario de temporada regular, los Florida Panthers se encuentran en aguas desconocidas.

Entre las mejores victorias de la franquicia y el total de puntos, la lista completamente apilada, los jugadores hábiles agregados en la fecha límite de canjes, la creciente multitud de fanáticos energizados en FLA Live Arena y las expectativas de no solo ser un contendiente de la Copa Stanley, sino uno de los favoritos para ganarlo todo, los Panthers han entrado en un mundo nunca antes visto por la franquicia o sus leales seguidores.

El entrenador en jefe interino Andrew Brunette fue contratado originalmente por Florida como asistente hace tres temporadas, lo que siguió a una larga carrera como jugador y varios años como entrenador y ejecutivo. Ha estado en la NHL por un tiempo y está más que familiarizado con los Panthers y su historia como una franquicia que busca la victoria.

“Creo que seguro que tienes que disfrutar el momento”, dijo Morena después de la práctica del jueves.

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Habiendo estado en la NHL desde que existieron los Panthers, Brunette comprende cuán importante ha sido el cambio del equipo y cuán especial es la temporada que están teniendo. También sabe lo que significa este tipo de éxito sostenible tanto para la franquicia como para la región del sur de Florida a la que llama hogar.

No son solo los logros sobre el hielo lo que convierte a los Panthers en un grupo tan extraordinario, sino también cómo se han convertido en un grupo de hermanos extremadamente unido fuera del hielo, ayudándose mutuamente a ser las mejores versiones de sí mismos y responsabilizándose unos a otros a través del altibajos de una larga temporada de la NHL.

“Nuestro grupo ha sido excepcional todo el año”, dijo Brunette. “Son un grupo divertido para entrenar, son un grupo divertido para estar cerca, y tienen un amor genuino y auténtico el uno por el otro, como se puede ver noche tras noche”.

Florida ha entrado en la recta final de la temporada regular con un par de objetivos no tradicionales a la vista.

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En lugar de esforzarse simplemente por clasificarse para los playoffs, los Panthers buscan reclamar la corona de la División Atlántica y asegurar el primer puesto en la Conferencia Este, lo que les aseguraría la ventaja de jugar en casa durante al menos las tres primeras rondas de los playoffs.

Al entrar en juego el jueves, los Panthers tienen una ventaja de 8 puntos sobre el segundo lugar Toronto en el Atlántico y una ventaja de 4 puntos sobre Carolina por el primer lugar en el Este.

“Nos colocamos en un buen lugar con un par de semanas restantes”, dijo el extremo de Florida Sam Reinhart. “Esto es lo que buscas al comienzo del año, tener estas oportunidades, por lo que no vamos a dar eso por sentado. Vamos a aceptar el desafío y la oportunidad que tenemos por delante”.

Florida fue el primer equipo de la NHL en asegurar su lugar en la postemporada, y logró su boleto el pasado fin de semana en Buffalo.

Eso le da a los Panthers menos de un mes para abordar las fallas del equipo y apretar los tornillos lo mejor que puedan antes de que comience la verdadera diversión.

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Y aunque la mayoría de los jugadores en la lista de Florida tienen cierto nivel de experiencia en la Copa Stanley, para Reinhart y el novato Anton Lundell, el primer juego de la ronda inicial será la primera vez que experimenten el hockey de postemporada de la NHL.

Ambos fueron consultados al respecto el jueves.

“Es enorme, es algo con lo que siempre sueñas cuando eres un jugador joven”, dijo Lundell. “Siempre me pareció tan lejos, y ahora estamos aquí. Vamos a los playoffs”.

Reinhart agregó: “Es algo de lo que quieres ser parte. Por eso juegas al hockey, para estar jugando a fin de año. Estoy emocionado por la oportunidad”.

SITUACIÓN DEL PORTERO

Sergei Bobrovsky ha sido el titular indiscutible en la línea de goles de los Panthers en las últimas tres temporadas.

El dos veces ganador del Trofeo Vezina firmó un contrato masivo de $ 70 millones con los Cats en 2019 y, considerando todo, ha sido tratado como el hombre principal en la portería desde entonces.

Sin embargo, es discutible si siempre ha sido el mejor portero en la lista durante ese tiempo.

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Hubo tramos la temporada pasada en los que Bobrovsky estaba siendo superado por el ex portero de los Panthers, Chris Driedger, y en las últimas semanas parecía que el novato Spencer Knight era el miembro más estable y confiable del tándem.

Con la postemporada a la vuelta de la esquina, surge la pregunta de si hay alguna consideración detrás de escena de que quizás Bobrovsky no sería el titular en la primera ronda.

El miércoles, se le preguntó a Brunette sobre la importancia de evaluar a sus porteros antes de los playoffs, y se apresuró a nombrar a Bobrovsky como el hombre principal sin dejar de mencionar su suplente más que capaz.

“Bob es nuestro portero, hasta que se notifique lo contrario”, dijo Morena. “Tenemos un muy buen lujo con Knighter. Es capaz, ha jugado un partido de playoffs, así que nos sentimos bien con nuestra portería”.

Bobrovsky estuvo más que sólido durante el mes de marzo, logrando un récord perfecto de 7-0-0, un promedio de goles en contra de 2.13 y un porcentaje de salvamento de .924.

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Lo coronó con quizás su mejor comienzo desde que se unió a los Panthers, una blanqueada de 37 contra los Chicago Blackhawks en la que logró varias salvadas brillantes.

Desafortunadamente, Bob ha seguido ese juego con dos de sus peores, siendo retirado temprano en cada uno de ellos después de permitir un total combinado de 10 goles en 39 tiros.

Ha sido un año extraño para Bobrovsky, ya que ha acumulado victorias (tiene marca de 33-6-3) y tiene estadísticas relativamente buenas (un GAA de 2.71 y un porcentaje de salvamento de .911), pero para aquellos de nosotros que vemos cada juego, la fuga, las metas blandas y frustrantes han seguido siendo un problema.

Los Panthers, que tienen la mejor ofensiva en la NHL, han enmascarado algunos de esos pasos en falso en la portería, pero las cosas tradicionalmente se complican una vez que llegan los playoffs, y los goles podrían volverse más difíciles para los Cats.

Nada de eso ha influido en la opinión del cuerpo técnico de Florida, ya que Morena dejó en claro el jueves que ve los goles más como un problema de equipo que como un problema en el área.

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“Bob ha sido excepcional todo el año”, dijo Morena. “No fuimos excepcionales en los últimos dos juegos frente a él. Tenemos que reforzar nuestro propio juego. No importa quién esté en la red si jugamos como la otra noche (contra Toronto) y en el partido de Jersey”.

ACTUALIZACIÓN DE EKBLAD

Brunette también proporcionó otra actualización positiva sobre el estado del lesionado defensa de Florida, Aaron Ekblad.

La retaguardia estrella de 26 años no ha jugado desde que sufrió una lesión en la parte inferior del cuerpo contra los Anaheim Ducks el 18 de marzo.

Ekblad se colocó en LTIR y no se espera que regrese hasta principios de mayo, después del comienzo de los Playoffs de la Copa Stanley.

La semana pasada, Brunette dijo que Ekblad estaba progresando muy bien y se movía «bastante bien» mientras lo llamaba un «sanador rápido».

El jueves, Brunette dijo que Ekblad había comenzado a patinar ligeramente y que todavía tenía tendencia a regresar en algún momento después del comienzo de los playoffs.

“Se ve bien”, dijo Morena. «Creo que está a tiempo, si no hay contratiempos».

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