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ANÁLISIS-JetBlue enfrenta dificultades para vender la oferta pública de adquisición de Spirit a los inversores


By Rajesh Kumar Singh

CHICAGO, 7 de abril (Reuters)Robin Hayes, el entusiasta director ejecutivo de JetBlue Airways Corp JBLU.Oestaba en un tren de Amtrak el martes regresando de Boston cuando se supo que su compañía había hecho una oferta para adquirir Spirit Airlines Inc. GUARDAR.N.

Hayes dijo que la compañía aún no estaba lista para hacer pública su oferta por la aerolínea de ultra bajo costo, pero la filtración de noticias forzó su decisión. En una conferencia telefónica a la mañana siguiente, las razones fueron evidentes mientras JetBlue luchaba por convencer a los inversionistas de la lógica detrás de su oferta no solicitada de $3.6 mil millones.

El movimiento sorpresa de la aerolínea con sede en Nueva York ha desconcertado a Wall Street porque busca combinar dos compañías con muy poco en común además de las flotas dominadas por Airbus SE. AIRE.PA chorros. Como resultado, se espera que el acuerdo sea muy costoso para JetBlue, lo que genera dudas sobre las sinergias supuestas.

JetBlue no respondió de inmediato a una solicitud de comentarios.

Las acciones de la compañía han caído alrededor de un 19% desde que se conoció la noticia. Las acciones de JetBlue bajaron un 4,2% a 11,92 dólares el jueves por la tarde.

Una de las principales preocupaciones de los inversores son los modelos comerciales marcadamente diferentes de los dos operadores.

Spirit es una aerolínea sencilla que se basa en tarifas reducidas al nivel más bajo posible, complementadas con cargos adicionales como reservar a través de un centro de llamadas, una estrategia conocida como desagregación.

El éxito de su modelo de negocios está impulsado por una estructura de bajo costo que le ha permitido ofrecer tarifas base bajas y mantener altos márgenes de utilidad.

En contraste, JetBlue es una aerolínea de ocio premium. Sus ofertas incluyen equipaje documentado gratis, una variedad de alimentos complementarios y suites privadas.

Hayes promete tarifas más bajas tras la finalización del acuerdo. Sin embargo, cumplir esa promesa sería una tarea difícil, dicen los analistas.

Los costos y tarifas de JetBlue ya son más altos que los de Spirit y otras aerolíneas de ultra bajo costo. Dado que la compañía tendría que aumentar los salarios de los pilotos de Spirit para alinearlos con su estructura salarial, se espera que empeore la presión de los costos.

Savanthi Syth, analista de aerolíneas de Raymond James, estima que los salarios de los pilotos de Spirit tendrían que aumentar entre un 7 % y un 51 % para alcanzar la paridad con las tarifas actuales de JetBlue.

La compañía también planea modernizar la flota de Spirit para brindar más espacio para las piernas y una experiencia a bordo «superior» a los clientes, lo que, según dijo, sería una inversión de varios años. Los expertos de la industria dicen que la medida dejaría a la aerolínea con menos asientos para llenar con pasajeros, lo que resultaría en una menor productividad.

Igualmente desalentadora será la tarea de integrar la cultura de dos aerolíneas que han estado siguiendo diferentes modelos de servicio. JetBlue les dijo a los inversores que la integración cultural sería fundamental para el éxito del acuerdo.

El analista de aviación Robert Mann considera que la oferta de JetBlue fue «apresurada al mercado». «Todo el mundo está en algún lugar entre arrancarse el pelo y simplemente descartarlo», dijo.

‘UNA VENTANA DE OPORTUNIDAD’

JetBlue, sin embargo, ve el acuerdo como una forma de expandir su huella nacional en medio de la persistente escasez de mano de obra y aviones. Intentó comprar Virgin America en 2016, pero perdió frente a Alaska Air Group Inc. ALK.N.

Hayes dijo que la compañía había estado pensando en cómo buscar el crecimiento durante mucho tiempo. Y una vez que la aerolínea económica Frontier Group Holdings Inc. ULCC.O anunció un acuerdo a principios de febrero para fusionarse con Spirit, dijo que creó «una ventana de oportunidad que si no actúa en ella, desaparece».

La compañía está apostando a que una combinación con Spirit aceleraría su crecimiento en Florida y Los Ángeles y abriría oportunidades en Las Vegas, Dallas, Houston, Chicago, Detroit, Atlanta y Miami.

Tras el acuerdo, las dos aerolíneas tendrán una flota combinada de 455 aviones, y se espera la entrega de otros 220 aviones de Airbus para 2027. Ofrece una mayor flexibilidad en un momento en que las aerolíneas no pueden entregar aviones nuevos con la suficiente rapidez.

Henry Harteveldt, fundador de la consultora de viajes Atmosphere Research Group, dijo que crecer en tamaño también permitiría a JetBlue atraer pilotos ofreciéndoles mejores carreras.

«Claramente, la aerolínea quiere ser algo más que una aerolínea doméstica», dijo Harteveldt. «Entonces, una combinación de JetBlue y Spirit sería atractiva para los pilotos que quieren trabajar para una aerolínea en crecimiento en el futuro».

RIESGO DE EJECUCIÓN

A pesar de estos beneficios potenciales a largo plazo, los expertos de la industria dicen que el acuerdo está plagado de riesgos de ejecución.

El veterano inversionista de aerolíneas de bajo costo Bill Franke, quien ideó la unión de Frontier con Spirit, dijo una vez que no ser disciplinado con el modelo de negocios y permitir que otros costos se infiltren es el «camino al infierno» para las aerolíneas.

Franke se apegó a esa fórmula en el trato con Spirit. Las dos aerolíneas no solo tienen modelos comerciales sencillos, sino que también tienen redes altamente complementarias y ambas usan aviones Airbus.

En comparación, JetBlue y Spirit tienen un alto grado de concentración en el sur de Florida, lo que se espera que atraiga el escrutinio de los reguladores.

Los analistas de UBS dijeron que si bien los méritos de una combinación Frontier-Spirit eran más sencillos, la oferta de JetBlue fue un «rascacabezas».

La perspectiva de una unión entre los modelos de negocio híbridos y de coste ultrabajo recuerda a la de Wizz Air Holdings Plc. WIZZ.L propuestas fallidas hacia la británica Easyjet Plc EZJ.L el año pasado, que este último rechazó.

Wizz también es parte del establo de inversiones de Franke, aunque su apoyo a un movimiento que aparentemente rompe su propia regla de inversión no estaba claro. Los analistas en ese momento cuestionaron la mezcla de tipos de aerolíneas, en lo que resultó ser un precursor del debate actual sobre la estrategia de JetBlue.

«Honestamente, está un poco a medias», dijo el analista Mann, refiriéndose a la oferta de JetBlue.

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(Reporte de Rajesh Kumar Singh en Chicago; Reporte adicional de David Shepardson en Washington Editado por Matthew Lewis)

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