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2 años después, Perseverance nos ha dado estas pistas sobre Marte


Casi dos años después del lanzamiento de la misión Mars 2020, el robot astrobiólogo conocido como Perseverance nos ha brindado una mirada novedosa y, a veces, sorprendente del planeta rojo.

Equipado con una gran cantidad de instrumentos científicos y cámaras, capturó una gran cantidad de imágenes, más de 282,000 hasta ahora, y grabó las primeras grabaciones de audio de la humanidad en Marte, que, además de agregar un nuevo elemento sensorial a nuestra exploración remota del planeta, ayuda a los científicos a comprender mejor su atmósfera.

Para el ojo inexperto, el terreno árido y polvoriento de nuestro vecino planetario puede no parecer exactamente una gran cantidad de información científicamente invaluable. Pero al igual que la geología aquí en la Tierra, las rocas de Marte mantienen un registro de lo que han estado expuestas durante milenios. La búsqueda de firmas biológicas, posibles indicios de vidas pasadas dentro de esas rocas, es parte integral de la misión de Perseverance.

La torreta de Perseverance, a la mitad del muestreo del segundo núcleo de la roca Sid este mes de marzo. Créditos: NASA/JPL-Caltech.

El rover pasó la primera parte de su viaje atravesando el suelo del cráter, donde recogió ocho muestras de rocas. Los investigadores tienen la intención de transportarlos a la Tierra en una misión complicada y sin precedentes que podría tener lugar a principios de la década de 2030, utilizando un sistema de aislamiento especial para garantizar que no pongan en peligro la vida aquí en casa.

Antes de eso, más trabajo aguarda. Las imágenes y los sonidos recopilados por Perseverance hasta ahora pueden ayudarnos a comprender qué perseguirá el rover a continuación y por qué eso es importante para su búsqueda de vida antigua.

Aquí hay un vistazo a cómo esta misión está usando la geología para responder preguntas sobre nuestro sistema solar.

Cómo las rocas nos ayudan a mantener el tiempo

2 años después, Perseverance nos ha dado estas pistas sobre Marte

Esta imagen en color mejorada fue adquirida por el instrumento Mastcam-Z a bordo del rover Perseverance Mars de la NASA el 18 de abril de 2021 (sol 57). Kodiak, el prominente montículo en capas, se encuentra aproximadamente a 2 km del rover y es un remanente del antiguo delta de Jezero. Créditos: NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS

A través de Perseverance, los científicos están analizando la historia de un delta de un río muy erosionado dentro del cráter Jezero, que se remonta a unos 4.000 millones de años atrás, a la colisión de un asteroide. Ya saben que el cráter fue una vez el sitio de un lago estancado, alimentado por un río que depositaba sedimentos y rocas.

Es muy probable que las pistas químicas o físicas de la vida desaparecida, también llamadas biofirmas, se hayan conservado en las rocas sedimentarias que forman el delta de Jezero, si es que existen.

Son el tipo de roca que «a menudo representa entornos en los que creemos que a la vida antigua, si existió en Marte, le hubiera gustado estar», dijo Katie Stack Morgan, científica adjunta del proyecto de la misión Mars 2020. Esto se debe a que, en el entorno del delta, habrían estado expuestos al agua líquida que, hasta donde sabemos, es necesaria para que prospere la vida en cualquier planeta.

Pero hubo una sorpresa para los investigadores cuando Perseverance comenzó a explorar el área. Anticipando que el suelo del cráter Jezero estaría lleno de rocas sedimentarias, que son acumulaciones de rocas preexistentes o, en la Tierra, organismos muertos hace mucho tiempo, en su lugar descubrieron rocas ígneas, que se forman cuando la roca fundida se solidifica. Eso significa que es probable que el cráter alguna vez estuvo lleno de lava, lo que no esperaban.

Dado que todas las muestras de rocas recolectadas hasta ahora son ígneas, no cuentan con el mismo potencial para el descubrimiento astrobiológico, dijo Stack Morgan. Pero siguen siendo útiles. Las rocas ígneas son excelentes cronometradores: los investigadores las han utilizado para recopilar escalas de tiempo geológicas en la Tierra y la Luna, y en este momento, nuestra comprensión actual de la escala de tiempo geológico de Marte es bastante borrosa, señaló Stack Morgan. Si las muestras de núcleo que Perseverance ha recolectado llegan con éxito a la Tierra algún día, los científicos podrán usarlas para identificar los principales eventos geológicos a lo largo de la historia marciana «en una escala de tiempo geológico real con fechas reales».

2 años después, Perseverance nos ha dado estas pistas sobre Marte

Esta imagen tomada por el rover Perseverance de la NASA el 7 de septiembre de 2021, PDT (8 de septiembre, EDT), muestra dos agujeros donde el taladro del rover obtuvo muestras del tamaño de una tiza de la roca apodada «Rochette». Créditos: NASA/JPL-Caltech

Se garantiza la perseverancia para encontrar rocas sedimentarias en el delta del río, por lo que el descubrimiento sorpresa de rocas ígneas en el suelo del cráter es en realidad una gran victoria para la misión.

“Puedes aprender muchas cosas emocionantes de las rocas sedimentarias o de todas las rocas ígneas”, dijo Stack Morgan. “Pero tener ambas rocas es realmente lo que queremos porque cada una te dice algo diferente y especial”.

Buscando evidencia de vida antigua

Los estromatolitos, estructuras rocosas en capas formadas por microorganismos que atraparon, unieron y cementaron sedimentos, son algunas de las primeras evidencias de actividad biológica en la Tierra, dijo Mitch Schulte, científico del programa Perseverance en la sede de la NASA. Con el tiempo, esas capas se acumularon y se convirtieron en roca, preservándolas como evidencia geológica que los investigadores ahora pueden analizar miles de millones de años después.

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Esta imagen muestra la estructura interna en capas finas de un estromatolito del Pilbara Craton en Australia Occidental. Créditos: NASA/JPL-Caltech

En Marte, es posible que Perseverance encuentre una señal visual similar al estromatolito que apunte hacia la existencia de vida antigua. Pero tomaría tiempo confirmar tal descubrimiento, ya que algunos procesos estrictamente geológicos pueden imitar visualmente a los biológicos, agregó Schulte.

Perseverance está equipado con una gama de campanas y silbatos diseñados para identificar la composición química de sus observaciones. Encontrar compuestos orgánicos, las moléculas que son los componentes básicos de la vida tal como la conocemos, sería otro signo potencial de vida antigua, y uno que Perseverance es capaz de detectar. (Stack Morgan ofreció el acrónimo CHNOPS, que significa carbono, hidrógeno, nitrógeno, oxígeno, fósforo y azufre, como una forma de recordar los elementos).

Stack Morgan dijo que su equipo cree que el rover ha detectado varios tipos diferentes de compuestos orgánicos simples dentro de las rocas ígneas que ha recolectado hasta ahora que son consistentes con las que han observado otras misiones, incluido el rover Curiosity.

Ella enfatiza que aún no podemos saber si estos compuestos orgánicos son de origen biológico (podrían haber llovido sobre Marte a través de meteoritos de varios orígenes) y que el listón está «muy alto» para hacer una declaración definitiva sobre la vida antigua en Marte. Es por eso que está entusiasmada con el potencial de la misión de devolución de muestras, porque solo entonces tal conclusión se convertirá en una posibilidad.

“Tenemos elementos orgánicos, y cuando esas muestras regresen a la Tierra, podemos definitivamente, esperamos, hacer una declaración sobre si eso involucró vida o no”, dijo Stack Morgan.

Llevando pedazos de Marte a la Tierra

En este momento, Perseverance lleva un total de 10 tubos sellados. Ocho de ellos contienen muestras de rocas, uno contiene una muestra atmosférica y el otro es un tubo «testigo» que se selló cuando el rover todavía estaba en la Tierra para servir como muestra de control dentro de su sistema de almacenamiento en caché.

Esa muestra atmosférica fue algo así como un desastre convertido en un feliz accidente para los investigadores. Cuando comenzaron a tomar muestras del primer núcleo de roca de la misión de Perseverance, el tubo quedó vacío. Los investigadores entraron en pánico brevemente por lo que Stack Morgan denominó «el caso de la muestra faltante» mientras luchaban por descubrir qué salió mal y temían lo que el resultado podría implicar para el resto de la misión.

Pero finalmente descubrieron que la roca inaugural no era del tipo que el sistema estaba diseñado para perforar y que había sido pulverizada durante ese proceso. El equipo pudo sellar ese tubo vacío como su primera muestra atmosférica, y desde entonces la perforación de otras rocas ha sido fluida.

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Esta ilustración muestra un concepto para múltiples robots que se unirían para transportar a la Tierra muestras recolectadas de la superficie de Marte por el rover Mars Perseverance de la NASA. Crédito: NASA/ESA/JPL-Caltech

Perseverance recolecta muestras dobles, lo que significa que toma dos núcleos de cada roca, en previsión de una misión de regreso. Pero esa misión aún no se ha detallado y también está a años de distancia. Es posible que el rover pueda colocar sus muestras en la superficie marciana para que otra misión pueda venir a recuperarlas. O podría aferrarse a ellos y eventualmente entregarlos al módulo de aterrizaje encargado de traer las muestras a la Tierra. Tomando dos muestras a la vez, dijo Stack Morgan, mantiene sus opciones abiertas para esa futura misión de regreso.

Por ahora, los investigadores se están enfocando en profundizar en la nueva campaña científica delta y los nuevos descubrimientos que esperan a Perseverance allí.


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